La NASA reporte le premier vol d’essai Artemis de la nouvelle fusée lunaire après un problème de moteur

  • Le décollage de la Floride avait été ciblé pour lundi
  • Le programme Artemis vise à ramener les humains sur la Lune, peut-être d’ici 2025
  • Le programme succède aux missions lunaires Apollo il y a 50 ans

CAP CANAVERAL, Floride, 29 août (Reuters) – Un problème de moteur a forcé la NASA lundi à reporter d’au moins quatre jours le premier lancement de la fusée colossale qui, espère-t-elle, ramènera un jour les astronautes sur la Lune, plus d’une demi- siècle après la dernière mission lunaire d’Apollon.

L’agence spatiale américaine a cité un problème sur l’un des moteurs principaux de la fusée Space Launch System (SLS), alors que les équipes de lancement ont commencé un test qui aurait refroidi les moteurs pour le décollage. L’un d’eux ne refroidirait pas comme prévu.

Le retard a été annoncé à 08h35 HAE (12h35 GMT), deux minutes après l’heure de lancement prévue, alors que la fusée de 32 étages et sa capsule Orion attendaient le décollage du Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride.

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La mission, baptisée Artemis I, prévoit un vol d’essai sans équipage de six semaines d’Orion autour de la lune et de retour sur Terre pour une immersion dans le Pacifique.

La NASA n’a pas donné de nouvelle date de lancement pour la fusée à deux étages, mais a déclaré que sa première opportunité disponible était le vendredi 2 septembre.

Le respect de cette date par l’agence dépend de la rapidité avec laquelle les ingénieurs peuvent résoudre le problème du moteur. La prochaine opportunité de lancement est le lundi 5 septembre.

Les retards de lancement tardifs sont monnaie courante dans le secteur spatial, et le report de lundi n’était pas une indication d’un revers majeur pour la NASA ou ses principaux sous-traitants, Boeing Co (BA.N) pour SLS et Lockheed Martin Corp (LMT.N) pour Orion .

“Nous ne lançons pas tant que ce n’est pas bon”, a déclaré le chef de la NASA, Bill Nelson, dans une interview diffusée sur le Web juste après l’annulation du décollage. “C’est juste pour illustrer qu’il s’agit d’une machine très compliquée, d’un système très compliqué, et que toutes ces choses doivent fonctionner. Et vous ne voulez pas allumer la bougie tant qu’elle n’est pas prête à fonctionner.”

Pourtant, le retard a été une déception pour des milliers de spectateurs qui s’étaient rassemblés sur les rives autour de Cap Canaveral, jumelles à la main.

Le vice-président Kamala Harris venait d’arriver au centre spatial, rejoignant une foule de dignitaires et d’invités assistant à l’événement, peu de temps avant l’appel du gommage.

Le premier voyage de la fusée SLS-Orion marquera le coup d’envoi du programme Moon-to-Mars Artemis de la NASA, successeur des missions lunaires Apollo des années 1960 et 1970.

Le voyage est destiné à mettre le véhicule de 5,75 millions de livres à l’épreuve lors d’un vol de démonstration rigoureux, repoussant ses limites de conception, avant que la NASA ne le juge suffisamment fiable pour transporter des astronautes lors d’un vol ultérieur prévu pour 2024.

CINQ DÉCENNIES DEPUIS LA DERNIÈRE DES HUMAINES SUR LA LUNE

Présentée comme la fusée la plus puissante et la plus complexe au monde, la SLS représente le plus grand nouveau système de lancement vertical que l’agence spatiale américaine ait construit depuis la fusée Saturn V pilotée pendant Apollo, qui est née de la course spatiale américano-soviétique de la guerre froide. ère.

Si les deux premières missions Artemis réussissent, la NASA vise à faire atterrir des astronautes sur la lune, y compris la première femme à poser le pied sur la surface lunaire, dès 2025, bien que de nombreux experts pensent que ce délai risque de glisser de quelques années.

Les derniers humains à avoir marché sur la lune étaient l’équipe de descente de deux hommes d’Apollo 17 en 1972, suivant les traces de 10 autres astronautes au cours de cinq missions précédentes commençant par Apollo 11 en 1969.

Le programme Artemis vise à établir à terme une base lunaire à long terme comme tremplin vers des voyages d’astronautes encore plus ambitieux vers Mars, un objectif qui, selon les responsables de la NASA, prendra probablement au moins jusqu’à la fin des années 2030 pour être atteint.

Le programme a été nommé d’après la déesse qui était la sœur jumelle d’Apollon dans la mythologie grecque antique.

SLS est en développement depuis plus d’une décennie, avec des années de retards et de dépassements de coûts. Mais le programme Artemis a également généré des dizaines de milliers d’emplois et des milliards de dollars dans le commerce.

Un problème cité par les responsables de la NASA la semaine dernière comme un obstacle potentiel au lancement de lundi était tout signe pendant le ravitaillement en carburant de la fusée qu’un raccord de conduite d’hydrogène nouvellement réparé n’avait pas tenu. Les responsables de la NASA ont déclaré dimanche qu’ils envisageaient également une fuite potentielle, mais mineure, d’hélium dans l’équipement de la rampe de lancement.

Bien qu’aucun humain ne soit à bord, Orion transportera un équipage simulé de trois – un homme et deux mannequins féminins – équipés de capteurs pour mesurer les niveaux de rayonnement et d’autres stress que les astronautes réels subiraient.

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Reportage de Joey Roulette et Steve Gorman; Montage par Andrew Cawthorne et Alistair Bell

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