La mégafusée de la NASA est sur le point de décoller vers la Lune

OK, les fans de l’espace. Le moment est presque là. La NASA est sur le point de lancer sa fusée de nouvelle génération pour la première fois et de l’envoyer au-delà de la Lune. Ça va être une période folle, mais honnêtement, il se passe aussi beaucoup de choses ici sur Terre – et si vous êtes comme moi, vous pourriez être sur le marché pour un rappel rapide sur ce qui se passe exactement lorsque la NASA la prochaine grande chose décolle.

Considérez ceci comme votre aide-mémoire SLS alors que la NASA se prépare pour son grand lancement le 29 août.

Qu’est-ce que SLS ?

Il signifie Space Launch System.

Cela semble être un nom très ennuyeux.

Il est. Mais il est aussi extrêmement fonctionnel, puisqu’il fait référence à un système de lancement d’objets dans l’espace.

Quels types de choses SLS peut-il lancer ?

Tant de choses! Cette version de SLS dispose de quatre gros moteurs de fusée et de deux propulseurs à semi-conducteurs et peut transporter environ 27 tonnes métriques jusqu’au voisinage général de la Lune. C’est plus que la navette spatiale ne pourrait transporter en orbite terrestre basse, mais moins que la fusée Saturn V de l’ère Apollo ne pourrait transporter sur la Lune. Les futures versions de SLS pourront transporter encore plus.

Le SLS et Orion roulant vers la rampe de lancement
Image : NASA / Kim Shiflett

Waouh, comment va-t-il faire ça ?

Il va s’allumer comme un feu d’artifice de 5,75 millions de livres. Ces boosters – les deux cylindres blancs de chaque côté de la fusée – mesurent 17 étages et sont remplis d’un carburant solide pour fusée appelé polybutadiène acrylonitrile. Ils brûlent à travers six tonnes de ce carburant chaque seconde, selon la NASA. Au cas où vous vous demanderiez de quoi il s’agit par rapport aux gros porteurs, la NASA vous a couvert. Chacun « génère plus de poussée que 14 gros porteurs commerciaux quadrimoteurs ». Les deux propulseurs généreront 75% du boom qui fera décoller la fusée et sa cargaison.

Mais ce n’est qu’une partie de la puissance de la fusée. Il y a aussi la scène principale de 212 pieds de haut – la grande partie orange de la fusée. Le jour du lancement, il contiendra 537 000 gallons d’hydrogène liquide et 196 000 d’oxygène liquide, qui alimenteront les quatre moteurs du bas.

Tout ce carburant et cette ingénierie se traduisent par une cargaison de puissance. Dans les 8,5 minutes suivant le lancement, SLS et la capsule Orion qu’il transporte se déplaceront à des vitesses d’environ 17 000 miles par heure.

Qu’est-ce que la capsule Orion ?

Je sais, une autre Nom. Ainsi, SLS transportera un vaisseau spatial appelé Orion. (Sur les images, c’est la partie blanche en haut de la fusée.) Il n’est en aucun cas lié au gadget de jeu Orion.

Photo de Loren Grush / The Verge

Orion est conçu pour des missions au-delà de l’orbite terrestre, avec des destinations potentielles de la Lune ou de Mars. Il a un aspect extrêmement brillant qui l’aidera à faire face aux températures extrêmes dans l’espace, un bouclier thermique de nouvelle génération pour faire face à la rentrée dans l’atmosphère et un système d’abandon de lancement qui pourrait mettre les astronautes en sécurité en cas de problème lors du lancement. Dans l’espace, il peut supporter quatre personnes en mission pendant 21 jours.

Orion a déjà volé dans l’espace lors d’un vol d’essai en 2014. Il a subi de nombreux tests depuis lors en préparation de ce prochain vol, qui a été retardé de nombreux, de nombreux fois. (Plus d’informations sur ces retards plus tard.) En 2020, il semblait qu’il y aurait une chance qu’il soit encore retardé lorsque certains ingénieurs ont découvert un problème avec un composant de puissance pour le vaisseau spatial. Essayer de le réparer aurait pris des mois, et ils ont des systèmes de sauvegarde disponibles, ils piloteront donc le vaisseau spatial tel quel.

Y aura-t-il des gens à l’intérieur d’Orion ?

Non. Il y aura trois mannequins attachés à l’intérieur, qui ont l’air plus ou moins terrifiants. L’un s’appelle le commandant Moonikin Campos et portera l’une des combinaisons de vol que les astronautes porteront lors de futures missions. Il sera accompagné des Helga et Zohar sans membres, qui transporteront des détecteurs de rayonnement pour déterminer à quelle quantité de rayonnement les astronautes pourraient être exposés lors d’un voyage sur la Lune. Zohar portera un gilet qui peut protéger contre les radiations. Helga ne le fera pas. Bonne chance Helga.

deux mannequins sans membres bleus attachés à des sièges à l'intérieur de la capsule orion

Helga et Zohar se sont attachés à leurs sièges à Orion. Les pieds du commandant Moonikin Campos sont visibles en haut à gauche.
Image : NASA / Frank Michaux

L’une des principales raisons pour lesquelles il n’y aura pas d’astronautes à bord est que tout ce lancement est un vol d’essai géant. C’est la première fois que le SLS fait ses grands débuts dans l’espace, et mettre les gens sur une fusée avant de voir si cela peut réellement fonctionner semble être un très mauvais choix. (La NASA a très brièvement envisagé de faire exactement cela, puis a décidé de ne pas le faire.) Au lieu de cela, Artemis I s’attachera à tester le fonctionnement d’Orion et de SLS et à les pousser à leurs limites avant que les gens ne montent à bord.

Qu’est-ce qu’Artémis I ?

Oh boy, encore un autre nom! Artemis I est la mission que SLS et Orion poursuivent. Son objectif principal est de s’assurer qu’Orion peut travailler dans l’espace et qu’il peut ramener les astronautes en toute sécurité sur Terre une fois la mission terminée. En prime, il volera plus loin de la Terre que n’importe quel vaisseau spatial conçu pour les humains n’a jamais volé auparavant, atteignant une distance de 280 000 milles de la Terre.

Au cours de sa mission de 42 jours, il parcourra un grand total d’environ 1,3 million de miles, se dirigeant vers la Lune, puis entrant en orbite autour de la Lune pendant plusieurs jours avant de revenir sur Terre. Les cartes de cette mission ressemblent à un chiffre 8 extrêmement grand et très désordonné. Si le lancement se déroule comme prévu le 29 août, il devrait redescendre sur Terre le 10 octobre.

Un diagramme montrant la trajectoire de vol de la mission Artemis I en boucle autour de la Terre et de la Lune.

L’itinéraire d’Artemis I.
Image : NASA

Existe-t-il d’autres missions Artemis ?

Ouais! Si tout va bien avec Artemis I, la NASA passera à Artemis II, qui sera le premier vol du combo SLS/Orion avec équipage à bord. C’est aussi la première mission avec équipage sur la Lune depuis l’ère Apollo, mais les astronautes à bord n’atterriront pas sur la Lune – ils orbiteront juste pendant un moment, puis reviendront sur Terre.

Le but ultime est que la NASA fasse atterrir la première femme sur la Lune lors de la mission Artemis III, qui est toujours en cours. En août, la NASA a annoncé plusieurs sites d’atterrissage potentiels près du pôle sud de la Lune.

Ouais, ça sonne une cloche. Depuis combien de temps cela est-il en préparation?

Le programme Artémis ? Depuis 2019, lorsque le vice-président de l’époque, Mike Pence, a annoncé que la NASA retournait sur la Lune et y arriverait d’ici 2024.

Fait amusant! Il tire son nom du fait que dans la mythologie, Artemis est la sœur jumelle d’Apollon, et il y a juste une tonne de nostalgie pour les missions Apollo, pour le meilleur ou pour le pire.

Vont-ils donc revenir sur la Lune d’ici 2024 ?

Absolument pas. Ils tournent pour 2025 à ce stade, mais c’est encore assez ambitieux.

Qu’en est-il du projet SLS ? J’ai l’impression d’en entendre parler depuis plus longtemps.

Vous avez certainement. Ses origines remontent aux alentours de 2010, lorsque les États-Unis s’éloignaient de la navette spatiale et se tournaient vers d’autres modes de transport spatial. Certaines parties ont commencé comme un projet appelé Constellation qui a été annulé parce qu’il était beaucoup trop cher. Puis il a été relancé sous le nom de SLS en 2010, dans le but d’être lancé en 2017. Cela a glissé jusqu’en 2018 et n’a cessé de glisser, le projet devenant notoirement retardé et dépassant le budget.

Pour un aperçu complet de l’histoire, consultez notre histoire ici.

Mais… ils sont prêts à partir maintenant ?

Ça y ressemble! Même si leur répétition générale a été écourtée en juin en raison d’une fuite d’hydrogène, les ingénieurs pensent qu’ils ont réglé toutes les tâches de dernière minute pour la fusée, et la NASA a décidé qu’il s’agissait d’un lancement.

Quoi d’autre sera à bord?

En plus de Helga, Zohar et du commandant Moonikin Campos, il y aura quelques autres expériences scientifiques à bord d’Artemis I. Au cours de la mission, le vaisseau spatial déploiera 10 petits satellites appelés CubeSats. Certains cartographieront la glace sur la surface lunaire, un déploiera une voile solaire géante et se dirigera vers un astéroïde, et un tentera d’atterrir sur la Lune. À bord, il y aura également une expérience scientifique qui transportera de la levure là où aucune levure n’est allée auparavant dans le but d’étudier le rayonnement de l’espace lointain.

Un mouton de dessin animé en peluche tend un sabot vers un petit modèle de la capsule Orion.

Shaun le mouton pose avec une maquette de la capsule Orion
Image : ESA / Aardman

À l’intérieur de la capsule se trouvera également un mouton en peluche nommé Shaun. Aussi, Snoopy. Shaun et Snoopy serviront tous deux d’indicateurs d’apesanteur, flottant autour d’Orion une fois qu’il atteindra la microgravité.

Quand le lancement de SLS a-t-il lieu ?

29 août à 8 h 33 HE. Nous vous verrons là-bas!

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