Une pratique vieille de 7 millions d’années a mis nos ancêtres sur la voie de l’humanité, selon une nouvelle étude

Les chercheurs ont examiné un fémur et deux os du bras du cubitus de Sahelanthropus tchadensis, l’un des premiers ancêtres humains connus, et ont trouvé des signes indiquant qu’ils marchaient sur deux pieds – également connu sous le nom de bipédie, selon une nouvelle étude publiée mercredi dans Nature.

“Nos plus anciens représentants connus pratiquaient la bipédie (au sol et sur les arbres)”, a déclaré l’auteur de l’étude Franck Guy, chercheur à l’Université de Poitiers en France. Les restes des êtres anciens montrent que la bipédie est apparue peu de temps après que les chimpanzés et les ancêtres humains ont divergé sur leurs voies évolutives, a-t-il ajouté.

Il y a encore plus à découvrir dans ces fossiles. Leurs caractéristiques montrent que Sahelanthropus tchadensis a également conservé la capacité de grimper aux arbres avec compétence, selon l’étude.

Ces ancêtres étaient des hominines, ou des espèces plus étroitement liées aux humains que les chimpanzés, et ils marquent un stade précoce de notre divergence évolutive, a déclaré Daniel Lieberman, professeur de biologie évolutive humaine et paléoanthropologue à l’Université de Harvard. Lieberman n’a pas participé à l’étude.

La bipédie chez ces ancêtres n’est pas exactement une surprise. Les os des bras et des jambes analysés dans cette étude ont été trouvés au Tchad en 2001 aux côtés d’un crâne presque complet, selon l’étude. On ne sait pas s’ils proviennent du même individu, cependant, a déclaré l’auteur de l’étude Guillaume Daver, professeur adjoint de paléontologie à l’Université de Poitiers.

Le crâne montrait un point pointant vers le bas où la tête et la moelle épinière se rejoignent – un trait qui rendrait beaucoup plus difficile la marche à quatre pattes, a déclaré Lieberman.

La nouvelle analyse des membres de cette découverte fournit encore plus de preuves que les hominines voyageaient sur deux jambes lorsqu’elles parcouraient la Terre il y a environ 7 millions d’années, a-t-il ajouté.

“C’est un aperçu de ce qui a placé la lignée humaine sur une voie évolutive distincte de celle de nos cousins ​​​​singes”, a déclaré Lieberman. Bien que les découvertes récentes confirment ce que les premières études suggéraient déjà, les fossiles de cette époque sont rares, de sorte que chaque découverte est un élément de preuve important, a-t-il ajouté.

Et la nouvelle étude “rend assez improbable que l’ancêtre commun que nous partageons avec les chimpanzés ressemblait à un chimpanzé”, a déclaré Guy.

La bipédie a mis le feu

La bipédie était extrêmement importante pour notre évolution, mais cela n’avait pas beaucoup de sens pour nos ancêtres, a déclaré Lieberman.

Marcher sur deux pattes rend un animal plus lent, plus instable et plus à risque de maux de dos, ce qui n’est pas utile pour la survie, a-t-il ajouté.

“Il a dû y avoir un très gros avantage”, a déclaré Lieberman. Les scientifiques ont une hypothèse sur ce que cela aurait pu être.

Notre ancêtre commun avec les singes ressemblait beaucoup à un chimpanzé, et nous savons qu’ils ont besoin de beaucoup d’énergie pour marcher – deux fois plus que les humains lorsque vous vous adaptez à la taille du corps, a déclaré Lieberman.

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Lorsque les voies évolutives des humains et des chimpanzés ont divergé, le climat de la Terre a changé et les forêts tropicales d’Afrique se sont désagrégées, de sorte que nos ancêtres ont dû voyager plus loin pour trouver de la nourriture, a-t-il déclaré. L’hypothèse est que marcher sur deux jambes leur a donné plus d’énergie pour voyager.

“Ce qui nous a vraiment lancés sur cette voie évolutive différente, c’est que nous étions bipèdes, ou que nous marchions sur deux jambes”, a déclaré Lieberman. “Cela nous aide vraiment à comprendre les origines de l’humanité.”

Il y a beaucoup de choses qui nous définissent comme humains, comme le langage, les outils et le feu, a-t-il dit. Et dans les années 1870, Charles Darwin – sans aucune des preuves que nous avons maintenant – a deviné que marcher sur deux jambes était l’étincelle qui a tout déclenché, a déclaré Lieberman.

Et nous pouvons maintenant voir que la bipédie était un grand différenciateur des singes et a aidé à libérer nos mains pour développer des outils, a déclaré Lieberman.

“Nous avons donné raison à Darwin”, a-t-il déclaré. “C’est plutôt cool.”

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