Le lancement d’Artemis pourrait aider la NASA à prendre rapidement la tête de la course lunaire avec la Chine

“Il y a une nouvelle course à l’espace – cette fois avec la Chine”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, au journal allemand Bild en juillet. “Nous devons être très inquiets que la Chine atterrisse sur la lune et dise:” C’est à nous maintenant et vous restez dehors.

Les États-Unis et la Chine mènent des efforts en duel pour construire des bases sur le pôle sud de la Lune riche en glace dans les années 2030. La Chine a annoncé l’année dernière son intention de construire une “station internationale de recherche lunaire” avec la Russie, tandis que plus de 20 pays ont adhéré au programme américain Artemis pour explorer la lune.

“Ce ne sont pas seulement nos machines ou nos gens que nous envoyons dans l’espace. Ce sont nos valeurs. C’est qui nous sommes. Ce sont des choses comme l’état de droit, la démocratie, les droits de l’homme et une économie de marché libre” Scott Pace, directeur de l’Université George Washington Space Policy Institute, a déclaré à CNN. “Je vois Artemis et notre expansion humaine dans l’espace comme une projection de nos valeurs américaines. Il s’agit de façonner diplomatiquement ce nouveau domaine dont nous dépendons.”

La Chine insiste sur le fait que ses efforts lunaires sont purement à des fins scientifiques et pacifiques, et Pékin a contesté lorsque Nelson a accusé son agence spatiale civile d’être un “programme spatial militaire”.

“Ce n’est pas la première fois que le chef de l’Administration nationale de l’aéronautique et de l’espace des États-Unis ignore les faits et parle de manière irresponsable de la Chine”, a déclaré en juillet Zhao Lijian, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères. “La partie américaine a constamment construit une campagne de diffamation contre les efforts spatiaux normaux et raisonnables de la Chine, et la Chine s’oppose fermement à de telles remarques irresponsables.”

Le représentant américain Robert Aderholt, un républicain de l’Alabama, est d’accord avec l’administrateur de la NASA, qui a précédemment servi au Sénat américain en tant que démocrate, que les États-Unis sont dans une deuxième course à l’espace, affirmant même en juillet que la “course à l’espace d’aujourd’hui a beaucoup plus sur la ligne.”

D’un point de vue militaire, la lune pourrait devenir le point culminant ultime d’un futur conflit potentiel dans l’espace en raison de son emplacement. Il pourrait également servir de point de départ critique pour les futures missions en équipage vers Mars, avec de l’eau et de la glace collectées au pôle sud lunaire contenant les éléments – l’hydrogène et l’oxygène – nécessaires pour créer le propulseur de fusée.

Mais Pace, qui a été secrétaire exécutif du Conseil national de l’espace dans l’administration Trump, décrit la rivalité comme une “compétition stratégique” différente de la course à l’espace des années 1960 et voit même le potentiel de “niveaux inférieurs de coopération mutuellement bénéfique” sur la lune.

“Ce n’est pas une course grossière pour planter un drapeau”, a déclaré Pace. “Le Traité sur l’espace extra-atmosphérique de 1967 stipule que l’espace est la province de toute l’humanité. La Chine a le droit d’explorer et d’utiliser l’espace. Je ne veux tout simplement pas qu’ils soient là-bas sans nous.” (La Chine, la Fédération de Russie et les États-Unis sont tous signataires du traité.)
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Le premier vol d’essai du système de lancement spatial (SLS) du programme Artemis devrait être lancé depuis le Kennedy Space Center le lundi 29 août. Si la mission sans équipage de 42 jours autour de la lune et retour est un succès, elle gardera la NASA sur voie pour atteindre son objectif de renvoyer les astronautes américains sur la lune d’ici 2025.

La Chine vise 2030 pour faire atterrir ses astronautes, appelés Taikonauts, sur la Lune. Le concepteur et ingénieur principal du programme lunaire chinois Ye Peijian a déclaré à la chaîne de télévision publique chinoise CCTV en novembre : “Je pense personnellement que, tant que la recherche technologique pour les alunissages en équipage se poursuivra, tant que le pays sera déterminé, un alunissage en équipage chinois est tout à fait possible. d’ici 2030”, selon SpaceNews.

Avec la fusée lunaire de la NASA déjà sur la rampe de lancement et la Chine encore en développement, les États-Unis ont l’avantage précoce. Mais l’ancien administrateur associé de la NASA, Doug Loverro, affirme que la question de savoir quel pays remportera cette deuxième course à l’espace dépend de la cible ultime.

“Si l’objectif est d’atterrir sur la Lune et de revenir, il est clair que les États-Unis vont battre la Chine. Cela ne fait aucun doute”, a déclaré Loverro à CNN. “Mais si la cible fait atterrir les premiers humains sur Mars, la réponse est beaucoup moins certaine.”

On ne sait pas non plus quelle coalition a l’avantage lorsqu’il s’agit de construire la première base sur la lune. Les ambitions lunaires de la Chine ne sont pas limitées par les changements d’administration et les priorités budgétaires du Congrès.

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“Notre capacité à construire une base sur la Lune est fortement limitée par la façon dont nous utilisons les ressources financières pour nous rendre sur la Lune”, a déclaré Loverro.

Les trois premiers vols de la fusée SLS de la NASA coûteront 4,1 milliards de dollars chacun, selon l’inspecteur général de la NASA, qui a déclaré au Congrès américain en mars que le prix était “insoutenable”.

Contrairement à SpaceX d’Elon Musk qui développe une fusée lunaire entièrement réutilisable appelée Starship, la fusée SLS de la NASA est entièrement consommable, ce qui signifie qu’elle ne peut être utilisée qu’une seule fois. La possibilité de réutiliser les fusées réduit considérablement le coût par lancement, et la Chine envisage de développer une fusée lourde entièrement réutilisable pour de futurs projets sur la Lune et au-delà, selon SpaceNews.

“La vraie course est de savoir qui sera la première nation sur Mars”, a déclaré Loverro. “Tout comme le leadership du 20e siècle a été encadré par qui était le premier sur la lune, je crois que le leadership du 21e siècle sera encadré par qui est le premier sur Mars.”

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