Découverte d’un nouvel isopode géant en haute mer dans le golfe du Mexique

En cas de catastrophe future, on dit souvent que les cafards seront la dernière forme de vie encore debout sur Terre. Mais il y a un autre insecte plus mystérieux vivant dans les profondeurs qui pourrait donner du fil à retordre aux cafards.

Un groupe d’isopodes de la taille d’un ballon de football errent sur le fond marin comme des insectes géants et gonflés depuis 200 ou 300 millions d’années, même pendant l’extinction des dinosaures.

L’une des plus grandes espèces vivantes aujourd’hui, Bathynome géant, peut être trouvé à des profondeurs de plus de 2 500 mètres (8 200 pieds). Il a été capturé pour la première fois au large du golfe du Mexique en 1879, et il s’avère qu’il pourrait s’agir de deux espèces réunies en une seule.

Une analyse moderne des isopodes géants connus vivant en haute mer a trouvé des différences subtiles mais significatives dans leur ADN et leur morphologie (leur forme et leur structure).

Un spécimen trouvé en 2017, par exemple, avait un corps élancé par rapport à d’autres B. giganteus spécimens, bien qu’ils aient été initialement désignés comme cette espèce.

Le curieux spécimen a été trouvé au large de la péninsule du Yucatán entre 600 et 800 mètres de profondeur, où B. giganteus a été trouvé auparavant. Mais il y avait quelque chose à propos de celui-ci. Il était légèrement plus court en longueur totale, mesurant 26 centimètres (10 pouces), et ses antennes étaient relativement longues.

Bien que des données supplémentaires soient nécessaires pour confirmer le classement taxonomique exact du spécimen, les chercheurs soupçonnent qu’il représente une nouvelle espèce distincte de Bathynomeet ils l’ont nommé B. yucatanensis.

La nouvelle espèce a probablement été négligée jusqu’à présent car le nombre d’épines sur sa queue correspond à celui de B. giganteus. Jusqu’à présent, c’étaits considéré comme un point clé de distinction entre les espèces.

Les chercheurs disent également que d’autres spécimens de la mer de Chine méridionale ont été étiquetés à tort comme B. kensleyi, alors qu’en fait, les analyses moléculaires et morphologiques ont montré qu’ils sont en réalité B. jamesi.

“Il est de plus en plus évident que les espèces de Bathynomus peuvent être extrêmement similaires en apparence générale, et aussi qu’il existe une longue histoire d’identification erronée des espèces dans le genre”, écrivent les auteurs de l’analyse.

Aujourd’hui, les scientifiques ont répertorié une vingtaine d’espèces d’êtres vivants appartenant à la Bathynome genre.

Bien que ces animaux aquatiques puissent ressembler à des cloportes terrestres géants, ils sont également apparentés de loin aux crabes, aux crevettes et aux homards.

En comparaison avec leurs proches, cependant, nous ne savons presque rien sur les isopodes géants. Ce que nous savons suggère qu’ils sont bien équipés pour faire face à des événements d’extinction majeurs. Parfois, ils peuvent se passer de nourriture pendant des années.

C’est probablement nécessaire dans les profondeurs, où les nutriments sont rares et férocement disputés. Lorsqu’un repas devient disponible, il vaut mieux se mettre à table en premier.

En 2019, lorsque des chercheurs ont largué une carcasse d’alligator dans le golfe du Mexique, il n’a fallu qu’une journée à une troupe de géants Bathynome insectes à descendre sur le repas. Certains d’entre eux ont tellement mangé qu’ils se sont mis à basculer comme hébétés.

Bien qu’un alligator puisse sembler déplacé dans l’océan, il est courant que ses carcasses se déversent dans le golfe du Mexique via des rivières ou des tempêtes.

Les chutes de baleines sont également une source de nourriture connue pour les insectes isopodes géants affamés dans les profondeurs.

Ce que ces créatures font d’autre en attendant que le prochain repas tombe est un mystère.

B. giganteus est en effet l’espèce la plus proche de B. yucatanensis“, conclut le nouveau journal.

“Cela indique que les deux espèces avaient probablement un ancêtre commun. De plus, il peut également y avoir d’autres espèces non découvertes. Bathynome spp. dans l’Atlantique tropical occidental.

Nous remarquons peut-être maintenant des cloportes géants, mais ils existent depuis bien plus longtemps que la curiosité humaine.

Il y a de fortes chances qu’ils survivent même à notre espèce. Leur palmarès est certainement meilleur.

L’étude a été publiée dans le Journal d’histoire naturelle.

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