Une nouvelle image de galaxies en collision donne un aperçu du sort de la Voie lactée | CNN

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Une nouvelle image de télescope présente deux galaxies intriquées qui finiront par fusionner en une seule dans des millions d’années – et donne un aperçu du sort éventuel et similaire de notre propre galaxie de la Voie lactée.

Le télescope Gemini North, situé au sommet de Maunakea à Hawaï, a repéré les galaxies spirales en interaction à environ 60 millions d’années-lumière dans la constellation de la Vierge.

La paire galactique NGC 4567 et NGC 4568, également connue sous le nom de galaxies Butterfly, vient de commencer à entrer en collision alors que la gravité les rapproche.

Dans 500 millions d’années, les deux systèmes cosmiques achèveront leur fusion pour ne former qu’une seule galaxie elliptique.

À ce stade précoce, les deux centres galactiques sont actuellement distants de 20 000 années-lumière et chaque galaxie a conservé sa forme de moulinet. Au fur et à mesure que les galaxies s’enchevêtreront, les forces gravitationnelles conduiront à de multiples événements de formation intense d’étoiles. Les structures originales des galaxies vont changer et se déformer.

Au fil du temps, ils danseront les uns autour des autres en cercles de plus en plus petits. Cette danse en boucle serrée tirera et étirera de longs flux de gaz et d’étoiles, mélangeant les deux galaxies ensemble en quelque chose qui ressemble à une sphère.

Au fil des millions d’années, cet enchevêtrement galactique consommera ou dispersera le gaz et la poussière nécessaires pour déclencher la naissance des étoiles, provoquant le ralentissement de la formation stellaire et finalement son arrêt.

Les observations d’autres collisions galactiques et la modélisation informatique ont fourni aux astronomes davantage de preuves que les fusions de galaxies spirales créent des galaxies elliptiques.

Une fois la paire réunie, la formation résultante pourrait ressembler davantage à la galaxie elliptique Messier 89, également située dans la constellation de la Vierge. Une fois que Messier 89 a perdu la majeure partie du gaz nécessaire à la formation d’étoiles, très peu de naissances d’étoiles se sont produites. Aujourd’hui, la galaxie abrite des étoiles plus anciennes et d’anciens amas.

La rémanence d’une supernova, détectée pour la première fois en 2020, est également visible dans la nouvelle image sous la forme d’un point lumineux dans l’un des bras spiraux de la galaxie NGC 4568.

Une fusion galactique similaire se produira lorsque la galaxie de la Voie lactée finira par entrer en collision avec la galaxie d’Andromède, notre voisine galactique la plus grande et la plus proche. Les astronomes de la NASA ont utilisé les données de Hubble en 2012 pour prédire quand une collision frontale entre les deux galaxies spirales pourrait se produire. Les estimations prévoient que l’événement se produira dans environ 4 à 5 milliards d’années.

À l’heure actuelle, un halo massif qui entoure la galaxie d’Andromède se heurte en fait au halo de la galaxie de la Voie lactée, selon une recherche basée sur les données du télescope spatial Hubble publiées en 2020.

Le halo d’Andromède, une grande enveloppe de gaz, s’étend à 1,3 million d’années-lumière de la galaxie, presque à mi-chemin de la Voie lactée, et jusqu’à 2 millions d’années-lumière dans d’autres directions.

Ce voisin, qui contient probablement jusqu’à 1 billion d’étoiles, est de taille similaire à notre grande galaxie, et il n’est qu’à 2,5 millions d’années-lumière. Cela peut sembler incroyablement lointain, mais à une échelle astronomique, cela rend Andromède si proche qu’elle est visible dans notre ciel d’automne. Vous pouvez le voir comme un peu de lumière floue en forme de cigare, haut dans le ciel pendant l’automne.

Et si nous pouvions voir le halo massif d’Andromède, invisible à l’œil nu, il ferait trois fois la largeur de la constellation de la Grande Ourse, qui éclipse tout le reste de notre ciel.

Les scientifiques de la NASA ont déclaré qu’il était peu probable que notre système solaire soit détruit lors de la fusion de la Voie lactée et d’Andromède, mais le soleil pourrait être projeté dans une nouvelle région de la galaxie – et le ciel nocturne de la Terre pourrait avoir de nouvelles vues spectaculaires.

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