Sponge Sneezing

Comportement surprenant : les éponges « éternuent » pour se débarrasser des déchets, crachant du mucus dans la mer

Les éponges sont parmi les plus anciennes créatures de la Terre et jouent un rôle essentiel dans de nombreux écosystèmes sous-marins. De nouvelles recherches révèlent que les éponges « éternuent » pour nettoyer leurs canaux d’eau. À chaque éternuement, l’éponge libère un type de mucus qui est mangé par d’autres animaux.

L’étude a été menée par Niklas Kornder de l’Université d’Amsterdam (UvA) et ses collègues, les résultats ont été publiés aujourd’hui (10 août 2022) dans la revue scientifique Biologie actuelle.

Des preuves fossiles montrent que les éponges remontent à plus de 650 millions d’années, ce qui en fait l’un des animaux les plus anciens de la planète. Elles peuvent sembler de prime abord être de simples créatures, mais les éponges jouent un rôle clé dans de nombreux écosystèmes sous-marins. Ils se nourrissent en pompant de l’eau à travers un réseau de canaux d’entrée et de sortie dans leur corps, filtrant jusqu’à des milliers de litres d’eau de mer chaque jour. En perfectionnant ce processus, l’éponge est capable de se nourrir de matière organique dissoute, une source de nourriture inaccessible à la plupart des autres créatures marines.

Différents types d'éponges océaniques

Différents types d’éponges dans l’océan. A. Chondrilla caribensis (encroûtant), b. Aplysina archeri (tube), v. Verongula gigantea (vase), d. Xestospongia muta (tonneau). Crédit : Benjamin Mueller

Comportement surprenant

Après s’être nourrie de la matière organique dissoute, l’éponge produit un support de déchets semblable à du mucus. “On s’attendait à ce que les déchets soient libérés avec l’eau qui s’écoule à travers leurs pores de sortie”, explique Kornder. Pour étudier cette théorie, les scientifiques ont pris des spécimens d’éponges tubulaires violettes et les ont placés dans un aquarium pour recueillir le mucus. Ils ont également placé une caméra pour filmer un time-lapse de la surface de l’éponge.

Lors de l’analyse de la séquence vidéo, les chercheurs ont été très surpris, partage Kornder : « Toutes les trois à huit heures, les éponges se contractaient puis relâchaient leurs tissus de surface. Au début, nous pensions que notre concentration était temporairement éteinte, mais nous avons rapidement réalisé que les animaux “éternuaient”.

https://youtu.be/EiC7OJ2JL3E
Images accélérées de l’éponge indo-pacifique Chelonaplysilla sp. Crédit : Current Biology/Kornder et al

Les images ont révélé qu’à chaque éternuement, le mucus collecté est libéré et l’éponge se retrouve avec une surface propre. Bien que l’éternuement d’éponge ait déjà été décrit, il était généralement considéré comme un moyen pour l’éponge de réguler le débit d’eau. Les laps de temps ont également montré que le mucus était continuellement évacué des ouvertures d’entrée, et non des ouvertures de sortie, et lentement transporté le long de chemins distincts vers des points de collecte centraux sur les surfaces des éponges.

En plongeant dans les océans des Caraïbes, les scientifiques ont vu de nombreuses petites créatures se nourrir du mucus riche en énergie des éponges. Cela montre directement comment l’éponge profite à l’ensemble de l’écosystème en utilisant l’énergie de la matière organique dissoute dans l’eau et en la transformant en source de nourriture pour entrer dans la chaîne alimentaire.

Un long éternuement

“Un éternuement d’éponge n’est pas exactement la même chose qu’un éternuement humain, car un tel éternuement dure environ une demi-heure”, explique Kornder. “Mais ils sont en effet comparables, car, pour les éponges comme pour les humains, les éternuements sont un mécanisme pour se débarrasser des déchets.”

Images accélérées de l’énorme éponge tubulaire Aplysina. Crédit : Current Biology/Kornder et al

Ces types de comportements montrent l’incroyable flexibilité des éponges à s’adapter à leur environnement qui leur a permis de prospérer pendant plus de 650 millions d’années. L’équipe prévoit de continuer à étudier les éternuements à l’éponge.

“En combinant la microscopie électronique avec des études histologiques, nous voulons étudier le mécanisme sous-jacent”, explique Kornder. Ils comprendront également plus d’espèces d’éponges.

Référence : “Les éponges éternuent du mucus pour éliminer les déchets particulaires de leurs pores d’entrée d’eau de mer” par Niklas A. Kornder, Yuki Esser, Daniel Stoupin, Sally P. Leys, Benjamin Mueller, Mark JA Vermeij, Jef Huisman et Jasper M. de Goeij, 10 août 2022, Biologie actuelle.
DOI : 10.1016/j.cub.2022.07.017



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