La retraite de Serena Williams pousse les Canadiens à dire au revoir

TORONTO — Karl Hale est le directeur du tournoi à l’Omnium Banque Nationale depuis 2006 et n’avait jamais rien vu de tel que les 24 heures après que Serena Williams a annoncé qu’elle mettait fin à sa carrière de tennis professionnelle.

“Nous l’avons entendu hier matin, et immédiatement les ventes de billets ont repris”, a déclaré Hale. « Dans le salon des joueurs, vous avez entendu les bavardages. C’est la première fois que je vois autant de joueurs assister à un entraînement. Elle s’est entraînée à 9 heures du matin et tout le monde était là-bas pour la regarder.

Williams, qui a disputé un match de deuxième tour contre Belinda Bencic, de Suisse, mercredi soir, est entrée sur le terrain avec tout le monde conscient qu’elle pourrait concourir pour la dernière fois devant des fans de tennis canadiens lors de ce tournoi.

“Mais j’espère que non”, a déclaré Hale, qui connaît Serena et sa sœur Venus depuis plus de 20 ans depuis qu’elles ont commencé à venir à Toronto.

Le stade au nord du centre-ville a accueilli 12 500 fans et le tournoi a mis en place une zone d’observation extérieure – pour la première fois – pour 5 000 autres.

Avant que Serena Williams n’entre sur le terrain – ce qu’elle a fait avec la tête baissée et une expression sérieuse – une vidéo avec les salutations de la championne à la retraite Billie Jean King et de quelques étoiles montantes de la tournée, Coco Gauff, Leylah Fernandez et Bianca Andreescu, a joué pour la foule. Wayne Gretzky, le plus grand joueur de l’histoire du hockey, avait un message pour la plus grande joueuse de tennis féminin.

“Serena Williams, Willie O’Ree au hockey, Jackie Robinson au baseball”, a déclaré Gretzky. « Ils ont tout changé. Ils ont changé la culture du sport et ce que Serena a fait pour les garçons et les filles du monde entier est spectaculaire. Serena, félicitations pour une merveilleuse carrière.

L’Omnium Banque Nationale est la seule étape canadienne des circuits WTA et ATP chaque mois d’août, répartissant les épreuves masculines et féminines entre Toronto et Montréal et alternant les villes chaque année. Soudain, le match de Williams mercredi soir à Toronto est devenu le billet le plus chaud du sport.

Hale a déclaré qu’après l’annonce de la retraite, le tournoi a vendu plus de billets pour la confrontation Williams-Bencic que pour n’importe lequel de ses matchs masculins, notamment pour un tournoi qui a commencé en 1881, le rendant presque aussi vieux que le Canada lui-même. (Le Canada a été fondé en 1867 et le tournoi féminin a débuté en 1892.)

Le match des huitièmes de finale a été plus important que l’ensemble du tournoi féminin de 2017, a-t-il déclaré.

Hale a été enterré dans les demandes d’interview de Williams – la réponse a été «non» – et les demandes de billets d’athlètes, de musiciens et d’acteurs comme Adam Sandler qui tournent actuellement des films dans la ville – la réponse a été «oui», jusqu’à un certain point.

“Nous n’avons plus d’espace”, a déclaré Hale.

“Ça va être une soirée très émouvante pour elle”, a-t-il déclaré. “Elle ne sait pas comment gérer ça, mais ça va vraiment frapper juste avant le match.”

Les fans, qui ont ovationné Williams deux fois avant le début du match, tenaient des pancartes sur lesquelles on pouvait lire : « Serena Williams pour le premier ministre », « Canada Loves Serena » et « Queen ».

Hale a dîné pendant quatre heures au Harbour 60, un steakhouse cher de Toronto, avec Serena et Venus Williams samedi soir.

“Elle ne m’a pas dit que l’article de Vogue arrivait, mais elle a dit que la retraite était imminente”, a-t-il déclaré. “Tous les signes indiquaient définitivement une retraite à l’US Open. Elle est vraiment prête à aller de l’avant avec le prochain chapitre de sa nouvelle vie. Elle est excitée, elle n’est pas triste, mais elle va être très, très émotive ce soir. Je ne pense pas que ça l’ait encore frappée.

Lors de la victoire en deux sets de Serena Willilams contre Nuria Parrizas-Diaz d’Espagne lundi, une grande partie de la foule était debout et s’inclinait vers Williams.

Après le match, Williams a télégraphié l’article de Vogue qui était à quelques heures de la publication, disant qu’elle se “rapprochait de la lumière” et de la “liberté”.

Elle s’amuse clairement à Toronto. Au cours du week-end précédant le début du tournoi, elle et son mari, Alexis Ohanian, et leur fille, Olympia, est allé à l’époque médiévale, le spectacle de théâtre avec des couronnes et des épées. Puis lundi, elle a gagné, pour la première fois depuis plus d’un an. “J’ai oublié ce que c’était”, a-t-elle déclaré.

C’était la première fois qu’Olympia participait à un match complet, et elle a fait un low-five à sa mère – un geste incontournable quand vous avez 4 ans – après sa victoire. “J’étais super excité”, a déclaré Williams. “C’était bien pour elle d’avoir ce souvenir. Elle ne l’a jamais eu parce que je l’ai toujours tenue à l’écart.

L’une des images les plus durables de ce tournoi – jusqu’à mercredi soir, très probablement – ​​est survenue après que Williams a été forcée de quitter la finale du simple féminin au début de 2019 en raison de spasmes au dos. Son adversaire, Andreescu, s’est approchée de la ligne de touche et a demandé à la 23 fois championne du tournoi du Grand Chelem si elle pouvait lui faire un câlin.

Andreescu, qui a ensuite battu Williams lors de la finale de l’US Open 2019, a rappelé son lien émotionnel avec Williams après sa victoire en deux sets contre Daria Kasatkina de Russie mardi soir.

“A Toronto, nous avons eu une belle conversation, et à l’US Open, elle m’a dit des choses très gentilles dans le vestiaire”, a déclaré Andreescu. Elle a ajouté qu’elle se sentait «reconnaissante d’avoir eu la chance de la jouer et de se connecter avec elle d’une manière ou d’une autre. Peut-être que j’en aurai un de plus.

Alors que Williams termine sa carrière, un état d’esprit de pénurie s’installe. Seule une poignée de billets pour le match de mercredi ont été répertoriés chez les revendeurs, ce qui suggère que ce qui pourrait être le dernier match canadien de Williams n’est pas à vendre à n’importe quel prix.

Les autres joueurs de Williams au tournoi ont également peur de manquer. Iga Swiatek, la numéro 1 mondiale, Gauff, Emma Raducanu et les Canadiennes Fernandez, Rebecca Marino et Carol Zhao n’ont jamais joué contre Williams et ont déclaré avec nostalgie qu’elles espéraient partager le terrain avec elle avant qu’il ne soit trop tard.

Les projecteurs et la foule continueront de suivre Williams d’ici à l’Ohio, puis à New York, où elle a remporté son premier titre en simple du Grand Chelem en 1999 à l’âge de 17 ans.

Marino a déclaré qu’il était normal que Williams joue au moins une fois de plus à l’US Open et que cela ferait un adieu parfait au sport. “C’est, je pense, l’endroit pour le faire,” dit-elle.



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