Le dernier endroit de Californie où manger comme un vrai bûcheron

Dès que les assiettes de poulet frit très chaud frappent notre toile cirée à carreaux blancs et rouges, nous creusons dedans, au diable les brûlures à la bouche. Nous n’y pouvons rien. L’arôme est tout simplement trop tentant, et sous l’extérieur croustillant, ce poulet est si tendre, si savoureux. Il s’avère que nous perpétuons une tradition qui dure depuis plus d’un siècle dans la dernière cafétéria de style camp de bûcherons en Amérique du Nord.

Ces jours-ci, ils l’appellent le Samoa Cookhouse, et si vous avez la chance de parcourir la côte californienne à environ 275 miles au nord de San Francisco, vous voulez absolument prendre un repas chaud entre les murs en bois de cette grande salle de banquet rouge. perché sur la baie d’Arcata. En prime, vous voyagerez dans le temps à une époque où les bûcherons vivaient dans des villes de compagnie dans les bois, abattaient les arbres les plus hauts du monde et pelletaient de délicieuses larves dans leur gosier trois fois par jour.

“L’étiquette a pris le pas sur la banquette arrière”, explique une feuille intitulée “Samoa Cookhouse Memories” qui est diffusée au restaurant. « Tout le monde a plongé dans la nourriture et a mangé rapidement. La nourriture était rarement passée.

Le grand bâtiment rouge contenant le Samoa Cookhouse est perché près d’Arcata Bay, dans le nord de la Californie.

Ashley Harrel

Autrefois, les bûcherons se précipitaient dans la cuisine et commençaient immédiatement à se bourrer la gueule.

Autrefois, les bûcherons se précipitaient dans la cuisine et commençaient immédiatement à se bourrer la gueule.

Ashley Harrel

Alors que vous dînez comme un bûcheron affamé dans cette cuisine, vous êtes entouré d’anciens souvenirs de l’exploitation forestière et du bois et de photographies remontant à l’époque où l’endroit a ouvert ses portes dans les années 1890. Il y a même un petit musée dans le coin pour ceux qui souhaitent s’immerger davantage dans l’histoire, avec des objets comme de vieilles tronçonneuses, des haches et des pioches, mais aussi des machines à écrire, des bouteilles de Pepsi et un piano droit exposés.

Votre serveur ne vit pas dans le dortoir à l’étage comme les serveuses autrefois, et il n’y a plus de règle selon laquelle elle doit être célibataire (qui a disparu dans les années 1920). Mais le service optimiste et énergique que vous recevrez sans aucun doute est destiné à canaliser le bon vieux temps.

“Autre chose dont vous avez besoin en ce moment, mes chers?” demande notre serveur, une femme pétillante en bob blond et bas noirs. Nous secouons la tête non, la bouche trop bourrée pour parler, et elle s’en va avec un chariot de nourriture rempli d’assiettes pleines de popovers moelleux, de salade de haricots sucrés et de purée de pommes de terre et de sauce pour les autres invités assis parmi les tables en bois communes.

Un serveur Samoa Cookhouse apporte des assiettes de plats chauds à ses clients.

Un serveur Samoa Cookhouse apporte des assiettes de plats chauds à ses clients.

Ashley Harrel

Les longues tables en bois du Samoa Cookhouse sont recouvertes de toiles cirées à carreaux.

Les longues tables en bois du Samoa Cookhouse sont recouvertes de toiles cirées à carreaux.

Ashley Harrel

La nourriture est servie dans un style familial, avec une copieuse option de viande servie au déjeuner et au dîner chaque jour, que ce soit le somptueux poulet frit, une assiette gargantuesque de spaghettis et de boulettes de viande, un rôti de porc fumant, un triple-tip juteux ou un pain de viande appétissant. Popovers et légumes de saison ou macaroni au fromage crémeux accompagnent, avec un choix de soupe ou de salade et une énorme part de tarte ou de gâteau. Les petits déjeuners quotidiens – pain perdu, crêpes, saucisses et œufs – ne sont pas non plus à éternuer.

L’idée derrière le service de portions illimitées de nourriture époustouflante était que les hommes satisfaits faisaient de meilleurs ouvriers. Ainsi, dans les villes de l’entreprise à travers l’Amérique de l’Ouest, les bûcherons et les ouvriers des usines se sont vu offrir tout ce qu’ils pouvaient manger. “Les hommes dans les bois sont bien nourris, ayant une plus grande abondance et variété et une meilleure qualité de nourriture que la plupart des familles privées”, explique la feuille.

Un responsable de Samoa Cookhouse en service.

Un responsable de Samoa Cookhouse en service.

Ashley Harrel

Une vieille paire de bottes de bûcheron accrochée au mur de Samoa Cookhouse.

Une vieille paire de bottes de bûcheron accrochée au mur de Samoa Cookhouse.

Ashley Harrel

Par conséquent, la qualité des cuisiniers comptait énormément. Appelés « bullcooks » et « flunkies », les cuisiniers étaient généralement des hommes et tenus en très haute estime, à moins bien sûr qu’ils ne soient médiocres. “Un pauvre cuisinier est une abomination et réussit généralement à révolutionner le camp plusieurs fois avant la fin de l’été”, explique le one-sheet.

La salle à manger était un endroit tapageur, et bien qu’il n’y ait pas de sièges réservés, certains hommes avaient certaines préférences. Si un nouveau venu s’asseyait à la place d’un autre homme et refusait de bouger, des coups de poing éclataient. À une occasion, un surveillant a tenté d’apprivoiser les convives tapageurs en installant un tourniquet à l’entrée. Selon l’histoire, les hommes s’y sont précipités avec une telle vigueur que la jambe du superviseur a failli se casser, et l’idée a été rapidement abandonnée.

Vieilles machines à écrire dans le musée Samoa Cookhouse.

Vieilles machines à écrire dans le musée Samoa Cookhouse.

Ashley Harrel

Une tronçonneuse est suspendue au plafond du petit musée du Samoa Cookhouse.

Une tronçonneuse est suspendue au plafond du petit musée du Samoa Cookhouse.

Ashley Harrel

Après la Seconde Guerre mondiale, le transport des équipes de bûcherons vers des sites éloignés est devenu plus facile et de nombreux camps de bûcherons à travers l’Ouest sont devenus obsolètes. Bien que l’industrie soit tombée en déclin et que les cuisines aient pratiquement disparu dans les années 1980, la Samoa Cookhouse a perduré. Aujourd’hui, c’est la seule cuisine restante et elle sert ses plats très populaires en continu depuis plus de 130 ans. Sa survie dépendait d’une transition de la cafétéria de bois de charpente au restaurant public.

Construite à l’origine par la Vance Lumber Company, la cuisine a été louée dans les années 1940 par Joe Filgas, un cuisinier qui y travaillait depuis près de 20 ans. Filgas a commencé à servir le public dans les années 1950 et, dans les années 1960, un nouveau locataire, John Fillman, a transformé l’endroit en un restaurant à part entière.

Aujourd’hui, ce restaurant ressemble beaucoup à ce qu’il était à l’époque, bien que les prix aient grimpé : à l’époque de l’entreprise forestière, les hommes bénéficiaient du gîte et du couvert et étaient payés 30 $ par mois en plus, tandis qu’un repas pour adulte coûte aujourd’hui 14,25 $ pour le petit-déjeuner. 15,25 $ pour le déjeuner et 18,25 $ pour le dîner.

La purée de pommes de terre et la sauce sont servies en continu au Samoa Cookhouse depuis plus de 100 ans.

La purée de pommes de terre et la sauce sont servies en continu au Samoa Cookhouse depuis plus de 100 ans.

Ashley Harrel

En 2000, l’ancienne ville forestière a été achetée par Samoa Pacific Group et cela comprenait la cuisine, qui a récemment été placée sous une nouvelle direction. Sur la page Facebook du restaurant, où le menu est publié chaque semaine, les gérants ont interrogé les abonnés sur les changements qu’ils aimeraient voir.

“Nous avons des projets de rénovation et sommes ravis de donner une nouvelle vie à ce bâtiment historique”, a écrit un responsable. « Comment pouvons-nous améliorer le Samoa Cookhouse ? »

Le message compte plus de 390 commentaires, dont la plupart offrent une réponse similaire : laissez-le être !

“Conservez la partie historique, y compris le style de restauration”, a écrit un utilisateur. “Je veux que mes enfants en fassent l’expérience aussi.”

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