Le croquemitaine du rachat est de retour. À quel point devrions-nous être inquiets ? | CNN Affaires


New York
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Les Américains se demandent peut-être pourquoi ils sont obligés de dépenser plus de 4 dollars le gallon à la pompe alors que les sociétés énergétiques engrangent des bénéfices records.

Encore plus aggravant : Exxon et Chevron ont annoncé la semaine dernière qu’ils dépenseraient des milliards de dollars de leurs bénéfices pour racheter leurs propres actions, engraissant ainsi les portefeuilles des investisseurs.

Les compagnies pétrolières ne sont pas les seules, mais elles ont contribué à remettre les rachats sur le devant de la scène. Le débat sur les rachats d’actions fait rage depuis quatre décennies, et les démocrates tentent de les contenir.

Mais un article récent d’un groupe de réflexion bipartisan suggère que les rachats pourraient ne pas être aussi nocifs pour les gens ordinaires sans argent sur le marché que les critiques le suggèrent.

Les rachats, qui augmentent la valeur des actions d’une entreprise et récompensent immédiatement les actionnaires et les dirigeants, sont une question politique brûlante depuis leur légalisation en 1982. C’est alors que la Securities and Exchange Commission a adopté une règle permettant aux entreprises d’acheter leurs propres actions sans être accusé de manipulation boursière.

Ils sont aussi incroyablement communs. L’année dernière, les entreprises du S&P 500 ont racheté pour un montant record de 882 milliards de dollars de leurs propres actions. Les dirigeants vendent plus d’actions dans les huit jours suivant l’annonce d’un rachat par leur entreprise qu’à tout autre moment, selon les données de la SEC.

Ces rachats ont grimpé en flèche ces dernières années, les entreprises américaines ayant enregistré d’énormes gains et des bénéfices excédentaires au cours de la plus grande période d’expansion depuis la Seconde Guerre mondiale. Les démocrates de Washington ont également recentré leur examen de la pratique après que l’ancien président Donald Trump a abaissé les taux d’imposition des sociétés à 21% contre 35%. Le changement a entraîné une croissance rapide des rachats. En 2019, les plus grandes entreprises américaines ont dépensé 728 milliards de dollars pour acheter leurs propres actions, en hausse de 55 % par rapport à 2018, selon la commission des finances du Sénat.

Les critiques et les législateurs soutiennent que les rachats permettent aux cadres ultra-riches de manipuler les marchés tout en canalisant les bénéfices des entreprises dans leurs propres poches au lieu de l’économie. Les actions des entreprises sont détenues en grande partie par des Américains fortunés : les 10 % les plus riches des ménages américains en termes de richesse détiennent environ 90 % du capital des entreprises. L’argent serait mieux dépensé pour la croissance à long terme des entreprises et pour les employés, disent-ils.

Les démocrates du Sénat comme Sherrod Brown de l’Ohio et Ron Wyden de l’Oregon ont proposé à l’époque d’instituer une taxe de 2 % sur les rachats.

Aujourd’hui, alors que le pays vacille au bord de la récession et fait face à des taux d’inflation historiquement élevés, la pratique est de retour sous les projecteurs.

Les décideurs politiques, inquiets que les entreprises utilisent leur argent pour aider les actionnaires au lieu des consommateurs et des travailleurs, proposent une surveillance accrue de la pratique.

La Maison Blanche a proposé de nouvelles règles destinées à freiner les rachats d’actions dans le cadre de son plan budgétaire de 5,8 billions de dollars pour 2023. Le plan obligerait les dirigeants d’entreprise à détenir des actions de la société pendant un certain nombre d’années et leur interdirait de vendre des actions pendant un certain temps après un rachat prévu. La Maison Blanche n’a pas précisé le nombre exact d’années.

Décourager les rachats d’actions “alignerait les intérêts des dirigeants sur les intérêts à long terme des actionnaires, des travailleurs et de l’économie”, a déclaré la proposition, qui fait écho à une position démocrate de longue date selon laquelle les rachats manipulent les cours des actions et détournent de l’argent de la croissance et de l’innovation des entreprises.

La SEC a également proposé d’exiger la divulgation d’informations détaillées sur les rachats, y compris l’objectif ou la justification des rachats d’actions et le processus ou les critères utilisés pour déterminer les montants des rachats.

Les sociétés rétorquent qu’elles utilisent les rachats comme moyen de distribuer efficacement le capital excédentaire.

Ils pourraient avoir raison : la semaine dernière, le Bipartisan Policy Center a publié un livre blanc qui a contesté la nécessité de la règle de la SEC et a conclu que “les rachats d’actions offrent des avantages économiques importants à la société”.

Son argument repose en grande partie sur un effet de retombée des actionnaires vers le reste de la société. “Les rachats fournissent aux investisseurs, y compris aux bénéficiaires de 401k et des pensions qui sont investies sur l’ensemble du marché, des ressources financières supplémentaires qu’ils n’auraient pas eues autrement”, écrivent-ils. “Ces ressources supplémentaires peuvent à leur tour être réinvesties ou économisées, ce qui peut fournir le capital nécessaire aux petites entreprises et autres pour faciliter l’innovation et la croissance.”

Les affirmations selon lesquelles les rachats nuisent à d’autres formes d’investissement sont également erronées, déclare Jesse Fried, professeur à la Harvard Law School.

Entre 2007 et 2016, Fried a constaté que les entreprises du S&P 500 ont distribué 7 000 milliards de dollars via des rachats et des dividendes, soit plus de 96 % de leur revenu net global, promouvant les revendications de « court-termisme ». Mais au cours de cette décennie, a-t-il constaté, les investissements dans leurs entreprises ont considérablement augmenté, même lorsque les soldes de trésorerie ont explosé.

“En bref, les chiffres des versements aux actionnaires du S&P 500 ne peuvent pas fournir beaucoup de fondement à l’idée que le court-termisme a privé les entreprises publiques du capital nécessaire”, a-t-il écrit.

Au début de l’année, Goldman Sachs estimait que 2022 verrait un record de 1 000 milliards de dollars de rachats. Il est peu probable que cela se produise. À ce jour, 58 % des entreprises ont annoncé leurs rachats au deuxième trimestre, et ils ont chuté de 12,9 % depuis le premier trimestre (bien qu’ils soient encore en hausse d’environ 7 % depuis l’année dernière), selon les données de Howard Silverblatt, senior analyste d’indices chez S&P Dow Jones Indices.

JPMorgan a interrompu son programme de rachat en juillet, signalant des perspectives plus prudentes alors que l’économie flirte avec la récession. La suspension est également intervenue après que la plus grande banque américaine a échoué au test de résistance de la Réserve fédérale, l’envoyant se démener pour générer plus de capital.

Bank of America et Citigroup ont également obtenu de mauvais résultats au test, qui évalue la capacité d’une banque à prêter pendant une grave récession mondiale avec un chômage atteignant 10% et une forte baisse des prix des actifs.

Les grandes banques ont représenté 19,5 %, ou 54,7 milliards de dollars, de tous les rachats au premier trimestre de 2022. Les rachats dans le secteur financier sont actuellement inférieurs de 56,4 % à ce qu’ils étaient au dernier trimestre et de 50 % à ce qu’ils étaient l’an dernier.

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