Ricciardo mérite mieux que d’être le bouc émissaire de McLaren

Les événements remarquables de mardi autour du junior alpin Oscar Piastri – qui ont été étiquetés Oscargate et le Piasco en ligne – semblent confirmer que McLaren a l’intention de remplacer un Australien en Daniel Ricciardo par un autre.

Le PDG de McLaren, Zak Brown, semble maintenant jouer à un jeu de poulet avec son pilote superstar, attendant qu’il renonce à son contrat afin qu’il n’ait pas à payer une lourde pénalité pour l’avoir déchiré avant son expiration fin 2023 Ricciardo a des clauses de sortie de son côté de son accord, mais il y a une réticence évidente de la part de l’octuple vainqueur de la course à tomber sur son épée pour sortir Brown d’un gâchis juridique de sa propre fabrication.

Plusieurs sources ont déclaré à ESPN que Piastri avait signé un accord avec McLaren. Bien que les termes exacts de cet accord ne soient pas clairs pour le moment, on pense que Brown est déterminé à le faire monter dans la voiture de course de l’équipe. La déclaration de Piastri selon laquelle “je ne courrai pas chez Alpine en 2023” a souligné qu’il voit son avenir avec McLaren et non Alpine.

McLaren a refusé de commenter lorsqu’il a été contacté par ESPN.

Le tweet de Piastri a suscité une attention remarquable chez un pilote qui n’a même pas encore tourné le volant d’une voiture de Formule 1 lors d’un week-end de Grand Prix, ce qui en dit long sur la qualité du pilote de 21 ans.

Le champion de Formule 2 Piastri a un brillant palmarès au niveau junior et est considéré comme le meilleur diplômé de la série nourricière de F1 depuis la promotion 2019 – George Russell, Lando Norris et Alex Albon. Mais son expérience en Formule 1 se limite aux essais de voitures de F1, dont la plupart ont été payés par Alpine. Le constructeur français a récemment présenté un programme d’essais de 5 000 km, qui est en cours.

Bien sûr, il reste à voir si McLaren peut même obtenir Piastri, avec Alpine clairement prêt à se battre pour garder leur prodige dans l’équipe et conduire pour eux en 2023, même si les événements des dernières 24 heures pourraient avoir détérioré les relations entre les deux. des soirées. La déclaration d’Alpine selon laquelle Piastri était promu était que l’équipe exposait sa position juridique selon laquelle ils n’avaient aucun doute sur l’endroit où il est contractuellement tenu de courir la saison prochaine.

Cette décision sera prise par le comité de reconnaissance des contrats de la FIA et, malgré le drame trépidant de mardi après-midi, pourrait bien prendre un peu de temps pour se résoudre.

Indépendamment de la façon dont cela se déroule, la position de McLaren semble être claire et il est difficile de voir comment leur relation avec Ricciardo se développera au-delà de ce point.

Ricciardo mérite mieux

Cela reflète très mal la façon dont Brown et McLaren ont traité Ricciardo au cours des six derniers mois. Ricciardo, le seul pilote McLaren à avoir remporté une course de F1 depuis 2012, a été le premier à admettre que ses performances n’ont pas été à la hauteur des normes qu’il a établies chez Red Bull et Renault, mais il semble qu’il ait été fait comme un bouc émissaire pour détourner les problèmes plus profonds de l’équipe.

Il y a eu d’autres récits en 2022 – la voiture qui rebondit violemment de Mercedes ou les capitulations régulières de Ferrari, pour n’en nommer que deux – qui ont détourné l’attention du fait que McLaren a été l’une des histoires les plus décevantes de cette saison. L’équipe est entrée dans l’année en promettant un retour sur le devant de la grille, une opportunité offerte par l’énorme changement de règle technique, mais a été incroyablement en deçà de ce qu’elle avait promis pour 2022.

Alors que Ferrari, pour qui McLaren s’est battu pour la troisième place du championnat l’an dernier, a pris la tête du peloton avec sa nouvelle voiture cette année, l’équipe britannique a pataugé dans le même no man’s land où elle s’est retrouvée l’année dernière et est enfermée une bataille pour la quatrième (et maintenant, Piastri) avec Alpine, à une certaine distance de Mercedes et encore plus loin de la paire de tête.

Ainsi, alors que Ricciardo a du mal et que Norris, probablement un talent générationnel mais qui n’a toujours pas gagné de course, a obtenu de bien meilleurs résultats dans l’autre voiture, l’essentiel est que McLaren a livré une autre voiture décevante et sous-performante. Compte tenu de l’écart avec l’avant, il est juste de suggérer que McLaren pourrait patauger au milieu de terrain pendant encore un an ou deux. Remplacer Ricciardo par un autre pilote ne changera rien à cela, en particulier celui qui va probablement connaître les difficultés de croissance associées à tout pilote débutant en F1. Brown a eu de la chance qu’il n’y ait pas eu de questions plus dures posées sur les raisons pour lesquelles, sous sa direction, McLaren semble incapable de mettre sur pied une opération de course de F1 gagnante.

Et cela ne couvre que l’aspect sur la piste. Ricciardo reste l’un des talents les plus commercialisables en F1 et a fait des merveilles pour la marque McLaren en dehors des circuits. L’arrivée récente d’OkX était liée à Ricciardo, qui est l’ambassadeur de la marque de l’échange de crypto-monnaie. Une relative inconnue en dehors de la course automobile comme Piastri ne comblerait pas ce vide qui serait laissé par Ricciardo, qui est l’une des personnalités les plus uniques que le sport ait depuis longtemps. Il est également peu probable que Brown veuille que Norris assume la majorité des tâches commerciales de McLaren si cela risquait de nuire à sa forme de course.

Ricciardo mérite d’être félicité pour la façon dont il s’est comporté dans une situation délicate, Brown ajoutant trois pilotes – Colton Herta, Pato O’Ward et Alex Palou – à l’écurie de McLaren et ne cachant pas son désir de faire entrer Piastri dans l’équipe. Brown a déjà montré un mépris pour les accords contractuels cette année. La situation de Piastri est remarquablement similaire à ce qui s’est passé en IndyCar le mois dernier, lorsque Chip Ganassi a annoncé que Palou resterait avec eux, seulement pour que Palou tweete que le communiqué de presse a été envoyé à son insu. Une annonce que Palou rejoindrait la liste de McLaren pour 2023 a suivi peu de temps après, bien que cette partie ne se soit pas encore produite dans le cas de Piastri.

C’est un secret de polichinelle dans le paddock de F1 depuis plusieurs mois. Brown était en pourparlers avec Piastri et son manager, Mark Webber. Dans ce contexte, et avec Ricciardo effectuant une part importante du travail commercial de McLaren dans les coulisses, il se passe beaucoup de choses en dehors de la piste de course qui détourneraient un pilote de son travail de course.

La plupart des pilotes se seraient sentis irrespectueux et certains auraient fait connaître leurs sentiments dans les médias, mais Ricciardo a été remarquablement professionnel face aux manœuvres de Brown. La déclaration que Ricciardo a publiée le mois dernier disant qu’il avait l’intention de voir son contrat jusqu’à la fin de 2023 est aussi proche que nous l’avons vu arriver à un désaccord public avec son patron.

ESPN comprend que la même chose est toujours vraie maintenant, bien que Ricciardo soit ouvert à la réalité qu’il doit considérer quelles pourraient être ses options loin de McLaren. Malgré ses difficultés cette année et la dernière, il ne manquera pas de prétendants. ESPN connaît quatre équipes différentes qui l’ont contacté au cours des deux dernières semaines pour évaluer où en est sa tête. Les équipes sondant un pilote pendant les mois d’été ne sont pas rares en F1, mais il est clair que Ricciardo attirerait toujours l’attention des équipes de haut en bas sur la grille – à son meilleur, il est toujours l’un des meilleurs pilotes et dépasseurs de F1, en plus d’en être un des pilotes les plus commercialisables sur la grille en ce moment et qui est particulièrement populaire en Amérique, un marché qui explose comme jamais auparavant pour la Formule 1.

Ricciardo a une option de son côté du contrat McLaren pour partir et il pourrait bien voir le siège que Piastri ne veut pas chez Alpine comme un bon point d’atterrissage. Cependant, comme les événements de cette semaine l’ont montré, avec Alpine perdant Fernando Alonso au profit d’Aston Martin et potentiellement perdant Piastri au profit de McLaren, il y a des questions sur la qualité de l’équipe française et si elle sera jamais plus qu’une tenue de milieu de terrain glorifiée. Un passage à Ferrari ou Mercedes, deux ambitions de longue date de Ricciardo, semble peu susceptible de se concrétiser, mais il pourrait bien se consoler avec les exemples de Kevin Magnussen et Valtteri Bottas cette année – tous deux ont rejoint des équipes de milieu de terrain compétitives et ont excellé.

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