Juan Soto laisse une impression durable alors que les Nationals tombent face aux Mets

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La finale au bâton de Juan Soto lundi soir n’était pas inhabituelle: il a marché pour ouvrir le bas de la huitième manche pour sa troisième passe gratuite du match.

Ce qui s’est passé par la suite n’était pas si typique : alors que Soto enlevait son équipement le long de la première ligne de base, il a reçu une ovation debout des fans au Nationals Park. Ils reconnaissaient la possibilité qu’ils venaient de regarder sa dernière apparition au marbre dans un uniforme des Washington Nationals. Il en a été de même pour Josh Bell, qui s’est aligné lors de l’attaque au bâton qui a suivi.

Aucune des deux apparitions n’a signifié grand-chose lors de la défaite 7-3 de lundi contre les Mets de New York, mais elles pourraient signifier beaucoup plus d’ici la date limite des échanges de mardi à 18 heures. Soto le savait aussi – lors d’un changement de lanceur plus tard dans la manche, il a incliné son casque vers les fans avant de se diriger vers l’abri des joueurs.

“Je contrôle ce que je peux contrôler”, a déclaré Soto. «Il suffit d’aller là-bas et de jouer dur pour ces fans là-bas. Parce que comme [the fans] disaient, ils m’aiment. Alors je vais les aimer en retour.

De retour dans le quatrième, Soto a frappé son 21e circuit de la saison – contre son ancien coéquipier Max Scherzer. Il a pris son temps pour contourner les buts et toucher le marbre. Il se dirigea vers la pirogue alors que les fans derrière se levaient et applaudissaient un peu plus longtemps pour savourer le moment.

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Scherzer n’a sûrement que trop bien compris la situation de Soto: il a passé plus de six ans avec Washington avant d’être échangé aux Dodgers de Los Angeles avec Trea Turner à la date limite de l’année dernière, une décision qui a envoyé les champions des World Series 2019 dans une phase de reconstruction.

La présence de Scherzer sur le monticule était un autre rappel de combien une organisation peut changer à cette période de l’année. Neuf autres manches se sont écoulées lundi soir, et Soto et Bell étaient toujours avec les nationaux. Mais beaucoup de choses pourraient changer dans les prochaines heures.

À la date limite des échanges l’an dernier, les Nationals avaient une fiche de 47-55. Après la défaite de lundi, ils ont une fiche de 35-69 — le pire bilan des majeures. Ils ont 31 matchs de retard sur les Mets, premiers de la National League East.

Soto et Bell sont arrivés à Scherzer lors de la première manche – avec l’aide d’une mauvaise défense. Soto a travaillé un décompte complet, deux retraits, puis Bell a doublé la ligne de champ droite. Au départ, il semblait que cela placerait les coureurs aux deuxième et troisième places, mais le voltigeur droit Starling Marte a lancé le ballon au deuxième – où aucun coéquipier n’était présent. Soto s’est précipité à la maison et Bell a avancé au troisième rang – il n’y avait pas non plus de Met couvrant cette base – alors que Washington prenait la tête.

Soto affronterait Scherzer deux fois de plus, faisant un circuit puis marchant dans le cinquième. Dans chaque at-bat, il a fait son mélange de signature et a regardé Scherzer vers le bas.

“[Scherzer] n’aime pas ça », a déclaré Soto avec un sourire. « Il baisse le visage. … Il ne veut pas me regarder. Et je le comprends parce qu’il fait son travail. Et il se donne à 100 %, peu importe la qualité de notre relation.

Soto a flashé son bras lorsqu’il a expulsé Tomás Nido au marbre pour mettre fin à une deuxième manche qui aurait pu être pire pour le partant Patrick Corbin, qui souffrait. Malgré les contributions de Soto, New York menait toujours 3-1.

Washington a terminé avec seulement six coups sûrs. Après le coup de circuit de Soto en quatrième, Luis García a ramené un simple à domicile de Yadiel Hernandez pour porter le score à 4-3. Bell, un agent libre en attente, a terminé 1 pour 4, mais la dernière ligne de Soto convenait s’il s’agissait de son dernier match en tant que National : 1 pour 1 avec trois marches, deux courses et cette explosion de 421 pieds.

“Face à un gars comme Max, il a eu d’excellents coups”, a déclaré le manager Dave Martinez. « J’ai gardé le ballon dans la zone, j’ai commis une faute sur de bons terrains, j’ai eu un ballon à frapper et je l’ai frappé loin.

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Quelqu’un a-t-il l’habitude de voir Scherzer pitcher pour les Mets ? Les Nationals et les Mets se sont affrontés 11 fois cette saison, mais ce n’était que le deuxième aperçu de Scherzer par Washington. La vue de leur ancien as jouant pour un rival de division ne semble toujours pas normale pour Martinez.

“C’est toujours bizarre”, a-t-il déclaré avant le match. «Quand vous le voyez, vous vous souvenez en quelque sorte dans votre tête. Mais ensuite je dis : ‘D’accord, nous devons y aller et essayer de battre ce gars. Voyons comment faire cela.’ ”

Comment Corbin s’en est-il sorti ? Il a lancé 90 lancers et a accordé quatre points en 4⅓ manches. Il sortait de sa pire sortie de la saison – il n’a pas réussi la première manche contre les Dodgers mercredi – mais il a pu retirer l’équipe afin de commencer le match de lundi.

Mais ses deux prochaines manches ressemblaient beaucoup à ce à quoi les fans des Nationals se sont habitués au cours des deux dernières saisons. Dans le second, les Mets ont marqué trois points sur cinq coups sûrs et un but sur balles, la passe décisive de Soto arrêtant finalement l’hémorragie.

Pete Alonso a frappé une balle de 110,9 mph au large de Corbin lors de la manche suivante qui vient de franchir le mur au centre gauche pour son 27e circuit. Il a fallu 24 lancers à Corbin pour sortir d’un quatrième sans but, et après avoir retiré Francisco Lindor pour le premier sur le cinquième, sa nuit était complète. Son ERA a légèrement augmenté à 6,57 et son record est tombé à 4-15.

Le circuit de trois points de Lindor contre Steve Cishek en sixième a mis le match de côté.

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