Modified Crop Duster Chosen For Special Ops Armed Overwatch Mission

Crop Duster modifié choisi pour la mission Overwatch armée Special Ops

Le Commandement des opérations spéciales des États-Unis pilotera bientôt un dépoussiéreur très adapté pour les missions de surveillance et de frappe, selon les plans annoncés par le commandement hier. Dans un geste quelque peu surprenant, SOCOM a attribué un contrat à L3 Harris Technologies pour l’AT-802U Sky Warden, qui est basé sur un avion à queue agricole, ce qui en fait le vainqueur de sa longue compétition Armed Overwatch.

Le contrat de livraison indéfinie (IDIQ) – un type de contrat qui prévoit une quantité indéterminée de fournitures ou de services sur une période déterminée – a un coût plafond de 3 milliards de dollars et pourrait inclure la livraison de jusqu’à 75 avions AT-802U. L’attribution du contrat de programme initial est évaluée à 170 millions de dollars, selon L3 Harris, avec six avions à livrer à SOCOM dans le cadre du lot de production initial à faible cadence, connu sous le nom de lot 1.

Le démonstrateur AT-802U Sky Warden au-dessus de la base aérienne d’Eglin, en Floride. Tracteur aérien inc.

En plus des avions eux-mêmes, L3 Harris doit fournir des systèmes de formation, des systèmes de planification de mission, du matériel de soutien, des pièces de rechange et un soutien logistique.

“Sky Warden apportera un appui aérien rapproché puissant et abordable, une frappe de précision, un ISR armé [intelligence, surveillance, and reconnaissance]et des capacités de commandement et de contrôle directement aux forces d’opérations spéciales sur le champ de bataille », a déclaré Sean Stackley, président, Integrated Mission Systems, L3Harris, dans un communiqué. “Nous sommes maintenant prêts à commencer à travailler sur ce système moderne multi-missions pour le programme SOCOM Armed Overwatch.”

Ces six premiers Sky Wardens devraient atteindre leur capacité opérationnelle initiale au cours de l’exercice 2026. La capacité opérationnelle complète devrait suivre en 2029. En fin de compte, il est prévu qu’il y aura quatre escadrons d’AT-802U, chacun de 15 avions, avec un escadron déployé à à un moment donné tandis que les trois autres sont dans un cycle d’entraînement, de récupération et d’entretien. Un cinquième escadron peut être prévu exclusivement pour l’entraînement.

Développé par L3 Harries en collaboration avec Air Tractor, mieux connu pour les avions agricoles et de lutte contre les incendies, l’AT-802U n’a été dévoilé qu’en mai 2021. C’était l’un des cinq modèles concurrents en lice pour le programme Armed Overwatch. Les autres concurrents étaient le Leidos Inc. Bronco II, le MAG Aerospace MC-208 Guardian, le MC-145B Wily Coyote de Sierra Nevada Corporation et le Textron Aviation Defence AT-6E Wolverine.

Pendant une grande partie de l’année dernière, des prototypes de ces avions ont été impliqués dans des démonstrations en vol qui se sont déroulées à partir de la base aérienne d’Eglin, en Floride, et qui devaient se terminer en mars de cette année. SOCOM a accordé un total de 19,2 millions de dollars aux cinq entreprises pour financer ces démonstrations.

Le programme Armed Overwatch vise à mettre en service un avion à faible coût capable de voler à la fois en missions ISR et en missions légères dans des environnements austères. L’avion choisi remplacera la flotte U-28 Draco de l’Air Force, basée sur le turbopropulseur Pilatus PC-12 et dont vous pouvez en savoir plus ici.

Un Draco U-28A. USAF

“Armed Overwatch répond à un besoin critique du Commandement des opérations spéciales des États-Unis de mener un large éventail d’opérations à l’échelle mondiale à l’appui de la stratégie de défense nationale”, a déclaré le commandant du SOCOM, le général Richard D. Clarke, dans un communiqué. “Cette plate-forme robuste et durable fonctionnera dans des environnements permissifs et des conditions austères à travers le monde pour protéger nos forces d’opérations spéciales sur le terrain.” En effet, les racines du dépoussiéreur de l’AT-802U devraient rendre cet avion, en particulier, extrêmement utile dans les opérations à très faible encombrement dans des endroits extrêmement spartiates avec de minuscules pistes accidentées. De plus, le fait que les tracteurs aériens fonctionnent partout dans le monde signifie que la prise en charge doit être simple et fiable.

Avant Armed Overwatch, SOCOM a prouvé les bases du concept en 2015, avec un test sur le terrain en Irak utilisant une paire de Broncos OV-10G+ fortement modifiés. Cette expérience opérationnelle a démontré comment un avion de surveillance armé, persistant et réactif, peut être d’un énorme avantage pour les forces d’opérations spéciales, et comment une attaque légère et un avion ISR peuvent, dans certaines situations austères, se substituer aux avions de combat ou même aux drones. Vous pouvez en savoir plus sur ces avions et leurs activités dans le passé Zone de guerre pièces.

L’un des deux avions OV-10G + pendant son temps avec le US Special Operations Command. Jean Lequerica

Conformément au calendrier compressé du programme, le démonstrateur réussi AT-802U sera désormais converti en configuration de production et sera ensuite utilisé par SOCOM pour des essais d’armes. L3 Harris dit que cela devrait prendre six mois, ce qui permettra de démarrer la production à faible cadence en 2023.

Alors que les cellules AT-802U seront fournies par l’usine Air Tractor à Olney, Texas, les avions recevront leur équipement de mission à l’usine L3 Harris à Tulsa, Oklahoma.

SOCOM espère que le programme Armed Overwatch fournira un avion plus flexible et adaptable que ceux actuellement utilisés pour des missions similaires. Témoignant devant le Congrès en avril, le lieutenant-général James C. “Jim” Slife, chef de l’Air Force Special Operations Command (AFSOC), a expliqué que l’avion sélectionné devrait éviter le besoin de “piles aériennes”, dans lesquelles différents avions de mission spéciale – tels que les AC-130, A-10, MQ-9 et U-28 – doivent fonctionner ensemble pour répondre aux exigences de la mission.

Tracteur aérien inc.

“L’idée de la plate-forme Armed Overwatch est [that] c’est une capacité modulaire et vous pouvez donc équiper l’avion d’une suite robuste de capteurs qui dépassera ce qui est disponible avec la plupart des plates-formes ISR dédiées aujourd’hui », a déclaré Slife. “Ou vous pouvez équiper la plate-forme d’une suite robuste de munitions de précision. Cela dépend vraiment de la mission, et il est donc clair que la plate-forme Armed Overwatch n’est pas une panacée pour toutes les situations tactiques dans lesquelles une force terrestre pourrait se trouver.

Le dernier point de Slife renforce le fait que l’AT-802U ne sera raisonnablement censé voler que dans un espace aérien permissif, du genre de celui rencontré en Afghanistan et lors de missions contre l’Etat islamique au Moyen-Orient. L’importance de ces types de missions de contre-insurrection a peut-être été réduite depuis que les opérations dans ces théâtres ont commencé à se terminer, mais cela reste un élément essentiel des capacités de SOCOM.

Le cockpit biplace du démonstrateur AT-802U Sky Warden. Tracteur aérien inc.

En ce qui concerne la sélection de l’AT-802U, SOCOM a identifié comme facteurs clés la capacité de l’avion à transporter des charges utiles modulaires, de faibles coûts d’exploitation et l’adéquation aux opérations à partir de pistes d’atterrissage austères.

Pour leur part, L3 Harris et Air Tractor affirment que l’AT-802U a la plus grande capacité de charge utile de tous les avions à turbopropulseurs monomoteurs. Selon le constructeur, l’avion a une masse brute maximale de 16 000 livres et une capacité de charge utile de 8 000 livres.

Dans son aperçu de l’AT-802U sur son site Web, L3 Harris décrit les points de capacité clés suivants :

  • Robuste et fiable — Le Air Tractor 802U est conçu et construit pour des opérations austères
  • Efficace et flexible – Architecture de systèmes ouverts multi-missions éprouvée au combat pour «effondrer la pile», remplaçant plusieurs avions par un seul avion
  • Persistance et charge utile – flâner de 6 heures dans un rayon de combat de 200 nm ; Charge de combat flexible de 6 000 lb
  • Lié — Suite robuste de radios et de liaisons de données fournissant plusieurs moyens pour les communications en visibilité directe (LOS) et au-delà de la visibilité directe (BLOS)
  • Connaissance de la situation — Capacité à héberger plusieurs capteurs électro-optiques/infrarouges (EO/IR), ISR et autres capteurs
  • Abordable et durable — Faibles coûts de production et d’exploitation, soutenus par un réseau de soutien mondial établi
  • Héritage FOS – Système mature construit sur plus de 1,3 million d’heures d’ISR et de support de frappe et de mises à niveau pilotées par les opérateurs de mission
  • Prêt pour la production — Livraison en moins de 12 mois

La capacité de l’AT-802U à fonctionner comme une passerelle de communication ne doit pas être négligée, les opérateurs des forces spéciales sur le terrain étant les principaux bénéficiaires des communications BLOS, qui seraient assurées même lorsqu’ils travaillent sur un terrain complexe.

En ce qui concerne les armes et les capteurs que l’on peut s’attendre à voir équiper l’AT-802U, L3 Harris et Air Tractor n’ont pour l’instant dévoilé que très peu de détails. Cependant, les capteurs EO/IR proposés incluent ce qui est décrit comme le MMSS Pod 1, qui combine apparemment un WESCAM MX-15 et une tourelle de capteur MX-20 dans un seul magasin. Les capteurs MX-15 et MX-20 sont des produits L3 Harris qui peuvent être configurés pour transporter un mélange de caméras EO/IR, ainsi que des désignateurs laser. Ils peuvent fusionner des vidéos multispectrales, ce qui les rend encore plus performants que les systèmes FLIR traditionnels.

L’AT-802U est annoncé comme ayant huit points durs d’aile, chacun pouvant transporter une arme de classe 500 livres et deux points durs centraux pouvant chacun transporter des armes de classe 1 000 livres. Parmi les points durs des ailes, la station la plus intérieure de chaque côté est optimisée pour les canons, soit des mitrailleuses de calibre .50, soit des canons de 20 mm.

Dans ce qu’on appelle la “configuration standard”, l’AT-802U peut transporter un seul MMSS Pod 1 plus une paire de lance-roquettes LAU-131 à sept cartouches. Ceux-ci peuvent être remplis de roquettes à guidage laser AGR-20 Advanced Precision Kill Weapon System II (APKWS II).

Configuration “charge de frappe maximale” pour l’AT-802U. Tracteur aérien inc.

Les fabricants annoncent également une “ charge de frappe maximale ”, dans laquelle l’avion est équipé du MMSS Pod 1, de quatre missiles à guidage de précision non divulgués (apparemment des missiles AGM-114 Hellfire), de deux pods de tube de lancement commun (CLT) apparents à quatre cartouches , et deux bombes à guidage laser GBU-12 de 500 livres. L’interface CLT peut être utilisée pour lancer différentes munitions à guidage de précision, y compris la bombe planée GBU-69/B Small Glide Munition (SGM) et le missile AGM-176 Griffin, ainsi que des avions sans pilote Coyote.

Les types de systèmes défensifs qui seraient fournis sont moins clairs, bien qu’ils soient probablement assez étendus, avec un accent particulier sur la protection contre les systèmes de défense aérienne portables, ou MANPADS. Air Tractor Inc. fait référence à la capacité de l’aéronef à recevoir système d’avertissement de missile AN / AAR-47 en option et lanceurs de contre-mesures AN / ALE-47, «ou d’autres systèmes au choix».

Il convient de noter que L3 Harris et Air Tractor pourraient également commercialiser l’AT-802U auprès d’autres clients, y compris des forces armées étrangères, qui pourraient être intéressés par les capacités qu’il a à offrir. Déjà, les fabricants identifient le département d’État américain et les Émirats arabes unis comme clients de l’AT-802, et d’autres itérations de la conception de base du tracteur aérien ont également trouvé des applications militaires.

Deux dépoussiéreurs AT-802 du département d’État américain vers 2013. Utilisés pour pulvériser des herbicides sur les champs de drogue, la plupart d’entre eux ont été remis à des pays partenaires. DoS

Cependant, il pourrait encore y avoir des obstacles pour les plans AT-802U de SOCOM. Le Congrès n’a pas toujours été convaincu, dans le passé, de la nécessité du programme Armed Overwatch, notamment en refusant de financer les achats dans le cadre de la loi d’autorisation de la défense nationale de l’exercice 2021. Le Congrès a cependant autorisé la démonstration de vol à se poursuivre.

Pour sa défense, SOCOM a souligné la polyvalence du concept Armed Overwatch ainsi que les économies de coûts promises. Plus tôt cette année, le lieutenant-général Slife a déclaré aux législateurs que le nouvel avion coûterait “un peu moins de 10 000 dollars” par heure de vol, contre plus de 150 000 dollars pour une “pile aérienne” multitype traditionnelle.

Pendant ce temps, les opérateurs spéciaux américains souhaitent depuis longtemps une capacité d’avions d’attaque légers organiques, peu coûteux et habités pour soutenir leurs missions sous l’espace aérien permissif et pour travailler en étroite collaboration avec les troupes au sol près du bord avant de la zone de combat. Un contrat de production pour Armed Overwatch remet cette ambition sur les rails.

Et, avec les plans de l’Air Force de retirer les A-10 et MQ-9 qui semblent de plus en plus susceptibles de réussir, il se pourrait que la demande pour un avion dans la catégorie Armed Overwatch ne fasse qu’augmenter à l’avenir.

Contactez l’auteur : thomas@thedrive.com

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