En remerciement de Bill Russell et de la chaîne qui relie la NBA à notre propre histoire

Le monde n’a pas seulement perdu son plus grand champion sportif et un leader des droits civiques dimanche, lorsque la légende des Celtics de Boston, Bill Russell, est décédée à 88 ans. Nous avons perdu une pierre de touche de notre histoire qui ne pourra jamais être remplacée.

La NBA est différente de la plupart des institutions dans la façon dont elle embrasse les grands qui l’ont construite. Seul Pete Maravich était décédé lorsque la ligue a honoré son équipe du 50e anniversaire en 1997, et 47 personnes ont assisté à la cérémonie. Quarante-cinq des 61 membres vivants étaient présents pour la célébration du 75e anniversaire de l’équipe en février, deux ans après le début d’une pandémie mondiale. Ces géants sont parmi nous, et nous ne les apprécions pas assez.

Russell était singulier. Il est entré dans la NBA en 1956 et a remporté 11 des 13 championnats suivants. Il a été la première superstar noire de la ligue et le premier entraîneur-chef noir de toute équipe professionnelle en Amérique du Nord. Il était un ami d’enfance de Johnny Mathis, un invité du Dr Martin Luther King Jr. à la marche sur Washington et un porteur aux funérailles de Jackie Robinson. Il a assisté au sommet de Cleveland en soutien à la manifestation de Muhammad Ali contre la guerre du Vietnam en 1967 et a remporté la médaille présidentielle de la liberté de Barack Obama en 2011.

Et il était ici pas plus tard qu’hier, vivant assez longtemps pour voir le travail de sa vie boucler la boucle. La même ville qui a fait pleuvoir le racisme sur lui au cours de sa carrière de joueur l’a couvert d’ovations debout quelque 50 ans plus tard.

“Aujourd’hui, nous avons perdu un géant”, Obama a écrit dimanche dans un hommage sur Twitter. Le premier président noir du pays a ajouté : « Pendant des décennies, Bill a enduré des insultes et du vandalisme, mais cela ne l’a jamais empêché de défendre ce qui est juste. J’ai tellement appris de sa façon de jouer, de sa façon d’entraîner et de sa façon de vivre. sa vie.”

Une statue de Russell se trouve maintenant devant l’hôtel de ville de Boston, à quelques pas de l’endroit où l’avocat des droits civiques Ted Landsmark a failli être tué par un groupe d’adolescents blancs qui protestaient contre la première tentative de la ville de déségréger ses écoles. Il n’a accepté cet honneur que lorsque les Celtics ont accepté de financer une subvention annuelle pour les programmes de mentorat locaux.

“Il n’y a pas d’enfants d’autrui aux États-Unis”, indique l’inscription sur la statue, faisant écho aux paroles de sagesse du mentorat qu’il a écrites pour la Harvard Business Review. “Il n’y a que des Américains de la prochaine génération.”

Peu de gens ont fait plus pour leur génération que Russell, dont la vie publique a duré 13 présidents américains, de Dwight Eisenhower à Joe Biden, et nous en sommes meilleurs. Imaginez notre impact si jamais nous pouvions nous en approcher.

La NBA a nommé son prix Finals MVP pour Russell en 2009, et il était sur place pour le présenter chaque année jusqu’en 2019, lorsque les craintes de COVID-19 l’ont limité à féliciter les gagnants annuels dans des vidéos qu’il a publiées sur Twitter.

Ses relations se sont étendues au récipiendaire de 2022, Stephen Curry, parmi les quelques privilégiés que Russell a rôtis et a rappelé: “Je ne donne que du fil à retordre aux gars que j’aime vraiment.” Lorsque Kareem Abdul-Jabbar, David Robinson, Dikembe Mutombo, Alonzo Mourning et Shaquille O’Neal lui ont remis le premier prix d’excellence de la NBA en 2017, Russell a souligné chacun des cinq centres dont la carrière s’est étendue sur les 42 premières années de sa retraite et leur a dit à travers ce rire caquetant inoubliable, “Je te botterais le cul.”

Julius Erving, Kareem Abdul-Jabbar, Jerry West et Bill Russell ont assisté ensemble au NBA All-Star Game 2018 à Los Angeles. (Keith Birmingham/MediaNews Group/Pasadena Star-News via Getty Images)

Russell a un jour donné le majeur à Charles Barkley à la télévision en direct et a averti Michael Jordan lors d’une partie de golf : “Je ne pense pas que tu vivras assez longtemps” pour battre ses records de 11 titres et huit d’affilée.

Ce qui rend la NBA si spéciale, ce sont ces liens forgés à travers les générations, qui ont tous des membres encore avec nous. Bob Pettit, à 89 ans, a assisté à la commémoration de l’équipe du 75e anniversaire à Cleveland.

“Laissez-moi vous dire que quiconque dit que ce n’est pas agréable d’être rappelé ment”, a déclaré Pettit, toujours détenteur d’un abonnement aux Pélicans de la Nouvelle-Orléans, à Steve Aschburner de NBA.com. “C’est très bien. Je suis donc très heureux d’être l’un des 75, comme j’étais heureux d’être l’un des 25 et l’un des 50. Je ne serai peut-être pas là pour 100.”

Kevin Garnett, à qui Russell a dit un jour, “Je ne pourrais pas être plus fier de toi que de mes propres enfants”, dit “tout le monde a un vétérinaire” – quelqu’un qui vous prend sous son aile jusqu’à ce que vous soyez prêt à voler le tien. Sam Mitchell était le sien. Il appartenait à Rajon Rondo. Rondo est de Darius Garland. Quatre joueurs, 33 ans et plus. La ligue travaille maintenant sur une neuvième décennie de mentorat, et Russell était le plus grand de tous.

Le fait que Russell était dans nos vies jusqu’à dimanche nous rappelle à quel point la NBA est relativement jeune et à quel point certaines des cicatrices de son passé sont encore fraîches. Russell a mené une grève quand, en 1961, un restaurant du Kentucky a dit à ses coéquipiers des Celtics Sam Jones et Satch Sanders : “Nous ne pouvons vraiment pas vous servir.” Un demi-siècle plus tard, Russell était a genou à l’appui de l’ancien quart-arrière partant du Super Bowl, Colin Kaepernick, alors que le président en exercice du pays implorait toujours les propriétaires de la NFL de “faire sortir ce fils de pute du terrain en ce moment”.

Lorsque Giannis Antetokounmpo et les Milwaukee Bucks ont choisi de ne pas participer au cinquième match de leur série éliminatoire de premier tour pour protester contre la fusillade de Jacob Blake en août 2020, Russell était là pour les soutenir.

À travers Russell, nous pouvions voir notre propre histoire, à la fois sordide et splendide. Il était le phare.

Vous ne pouviez pas voir Cy Young s’asseoir avec Clayton Kershaw ou Georges Vézina frayer avec Marc-André Fleury, mais Bill Russell s’est lié d’amitié avec toutes les superstars qui ont suivi, et ils l’ont embrassé en retour. Alors que la NFL, la MLB et la LNH entretiennent des relations publiques tumultueuses avec les légendes Tom Brady, Barry Bonds et Wayne Gretzky, Michael Jordan fait partie du conseil des gouverneurs de la NBA et LeBron James le rejoindra à la retraite.

C’est pourquoi la mort de Kobe Bryant a si durement touché le monde du basket il y a deux ans. Le lien des Lakers de Los Angeles qui reliait Abdul-Jabbar, Magic Johnson, O’Neal, Bryant et James pendant cinq décennies de fandom a été rompu, et nous n’avons jamais pu le récupérer. Il n’y aura pas de Bryant, âgé de 84 ans, pour encourager les Lakers 2062-63 depuis la ligne de touche, comme Russell l’a fait à cet âge pour ses Celtics lors de la finale de la Conférence de l’Est 2018.

La mort de Len Bias et Reggie Lewis a également perturbé le passage du flambeau de Russell, John Havlicek, Dave Cowens et Larry Bird à Paul Pierce et maintenant Jayson Tatum. Mais Russell les a tous rapprochés, de la même manière qu’Abdul-Jabbar est toujours présent dans nos vies et partage régulièrement sa sagesse dans une newsletter Substack.

“Il y a beaucoup plus de vérité, d’amour et de respect dans ma relation de 60 ans avec Bill Russell que je veux partager afin que le monde puisse le connaître, non seulement en tant que l’un des plus grands joueurs de basket-ball de tous les temps, mais en tant qu’homme. qui m’a appris à être plus grand – en tant que joueur et en tant qu’homme “, a écrit Abdul-Jabbar lundi, ajoutant:” Il avait continué à m’appeler gamin depuis notre première rencontre quand j’avais 14 ans. Je pense que c’était sa bonne- façon naturelle de me rappeler qu’il était là le premier et que je suivrais toujours ses pas de géant.”

Le début de cette chaîne NBA nous quitte maintenant. Jusqu’à la mort de Tommy Heinsohn en novembre 2020, vous pouviez toujours le trouver avant les matchs dans la salle à manger des médias du TD Garden, où il expliquait comment Russell aurait dominé la NBA d’aujourd’hui. Finis aussi Sam, KC Jones et Havlicek. Seuls Sanders et Bob Cousy restent parmi les Hall of Famers qui ont fait des Celtics une dynastie et de la NBA un mastodonte.

“Satch dit toujours : ‘Ne regarde pas par-dessus ton épaule. Tu les verras gagner sur toi'”, a écrit Cousy, âgé de 93 ans, du Boston Globe en apprenant la mort de Russell. “Donc, je suis de plus en plus conscient de cela chaque fois que le téléphone sonne et que je reçois des nouvelles comme celle-ci. Mais je suis réaliste. Je suis prêt pour le grand terrain de basket dans le ciel.”

Il ne fera que s’agrandir dans les années à venir, alors que nous continuons à perdre ces géants parmi nous. Raison de plus pour apprécier Oscar Robertson, Jerry West et les pierres de touche de la NBA dans notre histoire pendant que nous le pouvons.

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Ben Rohrbach est rédacteur pour Yahoo Sports. Vous avez un conseil ? Envoyez-lui un e-mail à rohrbach_ben@yahoo.com ou suivez-le sur Twitter ! Suivez @brohrbach



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