À l’intérieur de la chasse au “Minimoon” dans le désert australien

Le 22 août 2016, une boule de feu a traversé le ciel au-dessus de l’Australie-Méridionale. Un météore bas et brillant. C’était l’une des centaines de roches spatiales qui plongent dans l’atmosphère terrestre chaque année et sont assez grosses pour survivre à la descente ardente.

La Terre est principalement constituée d’eau, de sorte que la plupart des météores s’écrasent au milieu de l’océan sans tambour ni trompette. Ceux que nous remarquons aussi les terrains secs sont rares et, pour les astronomes, précieux. Ce sont des fragments de l’environnement mystérieux dans ce vaste espace sombre entre les planètes de notre système solaire… ou même dans les étendues obscures au-delà du système solaire.

Le Desert Fireball Network, une organisation informelle de scientifiques australiens centrée sur l’Université Curtin de Perth, est parti à la recherche de la météorite d’août 2016, ce que nous appelons un météore après son atterrissage. Constatant que le rocher avait brièvement tourné autour de la Terre avant de dégringoler vers le désert, ils lui ont même donné un surnom astucieux : Minimoon.

Ils l’ont finalement retrouvé deux ans plus tard ! Les célébrations étaient de mise. Les astronomes pourraient ajouter la roche de 1,2 once, de la taille d’une pile AA, à leur petite mais croissante collection de météorites récupérées, chacune étant une pièce du puzzle interplanétaire.

Mais la fête n’a pas duré. Une inspection plus approfondie par DFN de la météorite trouvée dans le désert australien orange a conduit à une conclusion choquante. C’était un rocher venu de l’espace, c’est certain. Mais c’était le mauvais rocher de l’espace.

La météorite DFN récupérée du sable, à peu près à l’intérieur de la zone d’impact prévue de la boule de feu de 2016, n’était pas la même météorite qui avait causé la boule de feu. “Une météorite voyou”, c’est ainsi que Martin Towner, chercheur à l’Université Curtin et directeur des opérations de DFN, a décrit la roche récupérée au Daily Beast.

Incroyablement, les Australiens sont partis à la recherche d’une roche spatiale rare et ont trouvé une pierre sans rapport avec roche spatiale rare. Les chances que cela se produise sont difficiles à calculer, mais l’équipe australienne a essayé. Spoiler : Ils sont faibles.

Le Desert Fireball Network a campé au milieu du désert lors de la recherche de Minimoon.

Martin Cupak

Maintenant, la mésaventure Minimoon se présente comme un avertissement. Alors que les astronomes parcourent la planète à la recherche de météorites, ils doivent faire attention à retracer les origines de chaque roche. S’ils relient une météorite à la mauvaise boule de feu – la preuve du voyage d’une roche dans l’atmosphère – ils risquent de tirer de mauvaises conclusions sur la région de l’espace d’où un météore donné est originaire. Ils pourraient corrompre des domaines entiers de la science.

“C’est un exemple clé pour montrer que les appariements boule de feu-météorite doivent être soigneusement vérifiés”, ont écrit Towner et d’autres membres de l’équipe DFN dans une nouvelle étude.

En calculant la trajectoire de la boule de feu, l’équipe DFN avait réduit la zone d’impact à une superficie d’environ 170 acres. Il a fallu quelques années pour organiser une expédition en raison de l’extrême éloignement de la zone d’impact : un voyage de deux jours en voiture depuis Perth.

“La recherche sur les claypans était bonne”, a déclaré Towner au Daily Beast, en utilisant un terme pour une dépression riche en argile, “mais sur les dunes, c’était un peu hasardeux, avec du sable meuble qui pouvait enterrer des choses et des buissons denses sous les arbres. .”

S’ils relient une météorite à la mauvaise boule de feu – la preuve du voyage d’une roche dans l’atmosphère – ils risquent de tirer de mauvaises conclusions sur la région de l’espace d’où un météore donné est originaire. Ils pourraient corrompre des domaines entiers de la science.

L’équipe de quatre personnes a rampé sur la zone d’impact potentiel, à la recherche des signes révélateurs d’un rocher extraterrestre. De forme ronde. De couleur sombre. Dense et donc lourd. Lorsqu’ils ont finalement trouvé une météorite, après six jours de recherche, elle n’était qu’à une centaine de mètres de l’endroit où ils s’attendaient à en trouver une.

Juste au cas où il y aurait plus de fragments du même météore, l’équipe a cherché pendant encore deux jours et n’a rien trouvé. Ils se sont précipités vers leurs laboratoires pour analyser la roche. Un test évident consistait à juger de la douceur de la météorite. Plus une roche spatiale est lisse, plus elle a passé longtemps sur Terre à subir un processus lent et régulier de polissage par la saleté ou le sable balayé par le vent.

L’équipe DFN a estimé que leur météorite nouvellement récupérée n’était que “légèrement” altérée. “Il aurait pu être tentant d’attribuer le léger degré d’altération aux deux années passées sur le terrain”, a écrit l’équipe dans son étude (qui a été publiée en ligne le 12 juillet et n’a pas encore été évaluée par des pairs). En d’autres termes, la douceur correspondait à une roche récemment débarquée.

Les scientifiques avaient donc des raisons de croire qu’ils avaient trouvé Minimoon. “Il était assis sur le sable, il avait à peu près la bonne taille, à peu près au bon endroit et il avait l’air assez frais, et ce n’est pas comme si vous trouviez souvent des météorites lors de la recherche”, a déclaré Towner. “Donc nous étions plutôt heureux à l’époque !”

Le ciel nocturne au-dessus du désert australien.

Martin Cupak

Mais le test suivant a brisé leur joie. L’équipe DFN a ciselé un morceau d’un quart de gramme de la météorite, l’a écrasé et l’a brûlé. En utilisant une technique appelée spectrométrie de masse par accélérateur, ils ont bombardé le gaz résultant avec des électrons. Différents éléments captent des charges variables, modifiant leur poids et permettant de les différencier.

Tout cela est très technique, mais le résultat, après une analyse minutieuse, a été que l’équipe DFN a pu estimer combien de particules radioactives à décomposition rapide la roche possédait encore. Certaines particules subatomiques appelées radionucléides – provenant d’atomes de cobalt et de manganèse, entre autres – viennent de l’espace et ne survivent pas longtemps sur Terre.

Si une météorite contient encore ces nucléides, elle est “fraîche”. C’est-à-dire, avoir atterri au cours des mille dernières années environ. S’il n’a pas les nucléides, il a davantage impacté la Terre qu’il y a mille ans.

La roche ne contenait aucun nucléide révélateur. L’équipe DFN a estimé qu’il a frappé le désert il y a au moins 1 900 ans. En d’autres termes, ce n’était pas Minimoon. C’était tout à fait différent météorite qui vient d’atterrir dans la même zone que Minimoon probablement, sur la base de la trajectoire de ce dernier.

Martin Towner et ses collègues du DFN marchant à pied dans le désert.

Martin Cupak

Les scientifiques ont passé au crible les enquêtes passées et ont conclu que les couples boule de feu-météorite erronés – où les scientifiques observent un météore tomber, vont le chercher au sol et trouvent la mauvaise roche spatiale – sont probablement rares. Comme dans, se produisant dans pas plus d’une enquête sur 50 météorites impliquant également de fortes boules de feu.

Ces identités erronées, bien que rares, sont un gros problème. Nous devenons de mieux en mieux capables de détecter et d’analyser les boules de feu. L’armée américaine les suit même à l’aide de divers capteurs et publie périodiquement les données. La publication la plus récente, ce printemps, comprenait des données sur environ un millier de boules de feu datant de 1988.

Les données – la vitesse, la durée, la luminosité et la couleur d’une boule de feu – offrent des indices sur la structure interne d’un météore. Plus un météore est rapide, plus il peut provenir de la Terre. La couleur, la luminosité et la durée peuvent indiquer la composition minérale et la taille d’un météore.

La découverte d’une météorite au sol donne aux scientifiques l’occasion de confirmer et d’ajouter à toutes les conclusions qu’ils pourraient tirer de l’observation d’une boule de feu. Peut-être qu’une boule de feu particulièrement rapide semble provenir de très loin, peut-être même en voyageant vers la Terre depuis l’au-delà du système solaire. Les scientifiques voudraient savoir quels minéraux composent une roche aussi étrange et voyageant loin. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Les scientifiques voudraient savoir quels minéraux composent une roche aussi étrange et voyageant loin. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Mais ces analyses complètes des appariements boule de feu-météorites ne fonctionnent que si les chasseurs de roches spatiales associent les bonnes boules de feu et météorites. Les boules de feu et les météorites ne correspondent pas, et ils pourraient tirer toutes les mauvaises conclusions.

Parce que les boules de feu sont rares, et trouver une météorite intacte est encore plus rare, la complaisance peut s’installer. Les scientifiques sont témoins d’une boule de feu, partent à la recherche de la météorite, en trouvent une dans ou près de la zone d’impact projetée et supposent simplement que les deux choses sont liées.

Comme les Australiens l’ont découvert, ce n’est pas une hypothèse sûre. Il y a juste assez de météorites qui jonchent la Terre pour que parfois les scientifiques partent à la recherche d’une roche spatiale et en trouvent accidentellement une autre.

Ensemble, la boule de feu Minimoon et la météorite non apparentée d’Australie du Sud sont “un récit édifiant”, a déclaré Towner. “Ce n’est pas suffisant simplement parce qu’il a l’air correct et qu’il est au bon endroit – vous devez passer par toute la chaîne d’analyse en laboratoire dans la mesure du possible pour confirmer que c’est le bon.”

Si vous ne le faites pas, vous pourriez finir par faire de la mauvaise science.

Il y a un corollaire dans cette histoire improbable. Minimoon devrait toujours être là-bas, quelque part dans le désert australien. “S’il atterrissait, il traînerait toujours”, a déclaré Towner. “Bien qu’un peu de temps se soit écoulé maintenant et que la zone d’automne ait des dunes de sable et des plantes qui peuvent se déplacer dans le vent ou pousser, il est donc possible qu’elles aient été enterrées et perdues maintenant.”

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